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21 janvier

Sainte Agnès

 


Historique par Saint Ambroise


A propos de sainte Agn√®s, la tradition latine a pour fondement le De Virginibus de saint Ambroise. Prononc√© pour la f√©te de la sainte, en janvier 375 ou 376, le sermon donne la plus ancienne repr√©sentation du martyre de date certaine :

A douze ans, Agn√®s accomplit son martyre ; d√©testable cruaut√© qui n'√©pargna point cet √©ge si jeune ou plut√©t admirable puissance de la foi qui jusque dans cet √©ge sut trouver un t√©moin.

En un si petit corps, y eut-il place pour la blessure ? Et pourtant, n'ayant pas o√© recevoir le glaive, elle eut de quoi vaincre le glaive.

Les filles de cet √©ge ne peuvent soutenir le regard irrit√© de leurs parents, une piq√©re d'aiguille les fait pleurer, comme si c'√©tait une blessure ; Agn√®s, intr√©pide entre les mains sanglantes des bourreaux, immobile au milieu des lourdes cha√©nes qu'on tire avec fracas, offre tout son corps √© la pointe du glaive que le soldat brandit contre elle avec fureur.

Sans savoir encore ce qu'est la mort, elle est pr√©te √© la subir. Si, malgr√© elle, on la tra√©ne aux autels, √© travers leurs feux elle tend les mains vers le Christ ; sur les foyers sacril√©ges, elle forme le signe victorieux de la croix du Seigneur. Au carcan et aux menottes de fer, elle passe son cou et ses deux mains ; mais il n'en √©tait pas qui pussent serrer des membres si d√©licats.

Martyre d'un genre inconnu, elle n'a point l'ége requis pour le supplice et elle est capable d'en triompher. é grand'peine elle peut étre admise é combattre et, sans peine, elle ravit la couronne. Elle est maétresse consommée en fait de courage, elle qui en était dispensée par son ége. L'épousée n'irait pas aussi allégrement é la salle nuptiale que la vierge alla, joyeuse de son succés, hétant le pas vers le lieu de son supplice, ayant pour orner sa téte non la coiffure bien tressée, mais le Christ, ayant pour couronne non les fleurs, mais les vertus.

Tous pleuraient, elle seule était sans larmes.

On s'étonnait qu'elle fét si facilement prodigue de sa vie, qu'elle la donnét sitét, non encore goétée, comme si elle en était rassasiée déjé. Chacun s'émerveillait de la voir se présenter déjé en témoin de la divinité, é un ége oé l'on ne peut encore disposer de soi.

Elle fit tant qu'on accepta, quand il s'agissait de Dieu, son t√©moignage qu'on n'aurait pu recevoir s'il se f√©t agi d'un homme ; ce qui d√©passe la nature ne d√©note-t-il pas l'auteur de la nature.

Quel appareil de terreur employa le juge pour l'intimider, que de douces paroles pour la persuader ! Combien lui exprim√©rent le v√©u de l'obtenir pour √©pouse ! Mais c'est faire injure √© mon fianc√©, dit-elle, que s'attendre √© me plaire. Celui-l√© m'aura pour sienne qui le premier m'a choisie. Pourquoi, bourreau, tant de retards ? P√©risse un corps qui peut √©tre aim√© par des yeux auxquels je me refuse !

Elle se tient droite, elle prie, elle infl√©chit le cou. Le juge fr√©mit comme s'il √©tait le condamn√©. Le bourreau sentit sa main trembler, son visage p√©lir ; il redoutait pour Agn√®s ce qu'Agn√®s ne redoutait pas pour elle-m√©me.

Vous avez donc en une seule victime un double martyre : celui de la pudeur et celui de la religion. Agn√®s est rest√©e vierge et elle a obtenu le martyre.

Ambroise aime ici √© r√©pandre des fleurs sur son sujet ; il se soucie des antith√©ses beaucoup plus que des faits ; il suppose que son auditoire conna√©t l'histoire ou la l√©gende de son h√©ro√©ne ; il se r√©clame de la tradition dont les points essentiels se ram√©nent aux suivants :

1. Agn√®s accomplit son martyre √† douze ans ; la naissance de la sainte a pu varier entre 240 et 290, le martyre entre 254 et 304 ; les auteurs, ici, ne sont pas d'accord ;

2. Agn√®s √©tait vierge et elle a du lutter pour rester vierge ;

3. Agn√®s a p√©ri perc√©e par le glaive ; elle est all√©e spontan√©ment au martyre.

D'autre part, dans la composition de son hymne, Agnes beat√© virginis, le m√©me saint Ambroise a mis en lumi√©re quelques traits laiss√©s ici dans l'ombre ; ainsi, la modestie de la vierge mourante : curam pudoris pr√©stitit, de l'avant-derni√©re strophe ; mais les diff√©rences ne portent que sur des particularit√©s. Les donn√©es de la tradition ambrosienne restent donc plausibles.

 De Virginibus de saint Ambroise


Les reliques et les églises de Rome en son honneur

Lorsque le martyre d'Agn√®s fut consomm√©, ses restes furent recueillis et port√©s dans une villa de la famille, non loin de la voie Nomentane ; on a cru retrouver cette villa dans le monast√©re de Sainte-Agn√®s-hors-les-Murs.

Quand la paix fut donn√©e √© l'√©glise, les malades afflu√©rent au tombeau. Constance, qu'on a dite fille de Constantin le Grand fut gu√©rie par l'intercession de sainte Agn√®s. Au tombeau de cette sainte, le pape Lib√©re fit mettre des tables de marbre, sur l'une de ces tables, saint Damase inscrivit les louanges d'Agn√®s et y mentionna le nom de Constance. Cette princesse avait, en 321, r√©solu d'√©lever une basilique sur le tombeau : ce fut Sainte-Agn√®s-hors-les-Murs.

Vers 410, Innocent I√© mit la basilique et son cimeti√©re sous la juridiction du pr√©tre titulaire de Saint-Vital. Les r√©cits du V√© si√©cle font allusion √© la conservation du corps sous l'autel majeur de Sainte-Agn√®s-hors-les-Murs. Il y eut des r√©parations, sous Symmaque, Honorius I√© ; des d√©vastations par les Lombards en 755, puis des r√©parations sous Adrien I√©, en 773.

Pr√©s de la basilique se trouvait un monast√©re de religieuses basiliennes grecques auxquelles L√©on III fit des dons magnifiques pour l'ornementation de l'√©glise. En somme, jusqu'au IX√© si√©cle, les reliques de sainte Agn√®s rest√©rent intactes dans le tombeau o√© l'on avait plac√© aussi le corps de sainte √©m√©rentienne (23 janvier) ; sous Pascal I√© (817-824), les religieuses grecques furent remplac√©es par des b√©n√©dictines ; le corps de sainte √©m√©rentienne fut tir√© du tombeau, son chef resta √© la basilique de la voie Nomentane, mais sans √©tre plac√© sous l'autel. Le corps de sainte Agn√®s resta dans le tombeau, sous l'autel majeur ; le chef en fut d√©tach√© pour √©tre port√© dans la chapelle du palais pontifical du Latran, appel√©e Sancta sanctorum. En 877, Jean VIII pouvait emporter dans ses voyages le chef de sainte Agn√®s ; de l√© diverses translations et repositions pendant les XIV√© et XVI√© si√©cles. Il √©tait dans un reliquaire donn√© par Honorius III, on en a fait une reconnaissance en 1903.

Quant au corps de sainte Agnès, la reconnaissance qui en fut faite l'an 1605 en constate la présence é Sainte-Agnès-hors-les-Murs.

Une pratique annuelle observ√©e dans cette basilique a quelque rapport symbolique avec sainte Agn√®s elle-m√©me. Chaque ann√©e, apr√©s la messe solennelle du 21 janvier, l'abb√© de Saint-Pierre-√©s-Liens b√©nit deux agneaux qui ont √©t√© donn√©s √© titre de redevance au chapitre de Saint-Jean-de-Latran ; les chanoines de ce chapitre desservent maintenant la basilique de Sainte-Agn√®s-hors-les-Murs ; ils offrent au pape ces deux agneaux b√©nits dont le soin est confi√© aux religieuses du couvent de Saint-Laurent in Panisperna ; elles en recueillent et tissent la laine pour la confection des palliums.

Outre la basilique de Sainte-Agnès-hors-les-Murs, Rome possédait plusieurs églises construites en l'honneur de sainte Agnès dont deux ont disparu : celle du Transtevere et S. Agnese ad duo furna ; en revanche, il existe encore, place Navonne, S. Agnese in Agone, é l'endroit méme oé s'élevaient les arcades du stade de Domitien, lé oé la tradition latine place l'exposition et le supplice de sainte Agnès.

A Paris, au début du XIIIé siécle, sainte Agnès possédait une chapelle, prés des Halles, qui fut plus tard érigée en église paroissiale sous le vocable de Saint-Eustache oé Augustin de Saint-Aubin a dessiné la chésse de sainte Agnès, telle qu'il la voyait, vers 1779, dans le recueil de Stockholm ; Lepautre sculpta une sainte Agnès sur le banc d'oeuvre.






 

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