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HISTOIRE DE L'AMBRE 

 

 

 

HISTOIRE DE L'AMBRE 

 


Pendentifs vraisemblablement en ambre fondu. Le pendentif ovale mesure 52 par 32 mm.
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Pendentifs vraisemblablement en ambre fondu. Le pendentif ovale mesure 52 par 32 mm.

L'ambre jaune est une olorsine fossile scrte par des conifres, entre autres utilise dans l'industrie et pour la fabrication d'objets ornementaux.

Bien que non minralise, elle est parfois vue et utilise comme une gemme. Il existe quatre autres  gemmes  organiques : les perles (la nacre), le corail, le jais et l'ivoire. C'est la gemme la plus lgre des cinq et aussi la plus tendre (par opposition au diamant qui est le plus dur).

Son nom provient de l'arabe anbar, probablement par l'intermdiaire de l'espagnol, mais le mot dsignait primitivement l'ambre gris (qui est lui une concrtion intestinale du cachalot utilise en parfumerie).

Son appellation grecque lektron est l'origine du terme  lectricit , suite la dcouverte par Thals de ses proprits lectrostatiques (la tribolectricit). Les Turcs se servaient de ces proprits pour sparer certaines fibres de la paille. Il est tide au toucher, par opposition au verre, qui est froid. Une autre tymologie donnerait lelectrum ( matire jaune ), un alliage d'or et d'argent, comme origine. En allemand, Bernstein signifie  pierre qui brle .

 

 

 Processus de transfor

Un insecte emprisonn dans de l'ambre. Le morceau d'ambre fait 10 mm de long. Dans l'image largie, les antennes de l'insecte sont clairement visibles.
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Un insecte emprisonn dans de l'ambre. Le morceau d'ambre fait 10 mm de long. Dans l'image largie, les antennes de l'insecte sont clairement visibles.

 

 

En 1890, Hugo Conwentz utilise le terme Pinus succinifera pour dsigner l'ensemble des conifres l'origine des ambres baltes. Cependant, bien que les diffrentes ambres baltes soient relativement proches du point de vue physico-chimique, il est peu probable qu'elles soient toutes issues d'une mme espce de conifre. En effet, la priode durant laquelle ces ambres apparaissent s'tale sur 18 millions d'annes.

Malgr ces constatations, l'origine des ambres baltes reste discute (Larsson 1978, Poinar 1992, Grimaldi 1996, Ganzelewski 1997, Geirnaert 2002). Leurs origines pourraient ainsi se trouver parmi les Arecaceae, Fagaceae, Pinaceae ou les Cupressaceae.

Les ambres baltes verraient donc leurs origines au sein des gymnospermes, alors que le copal serait issue des angiospermes (plantes fleurs). Cependant, d'aprs ric Geirnaert (2002), la prsence de l'alpha-amyrine (substance caractristique des angiospermes) dans certaines ambres baltes pourrait signifier que ces ambres peuvent avoir des plantes fleurs pour origine, si les traces ne sont pas issues d'une contamination.

[modifier] Histoire

Un coffre orn d'ambre.

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Un coffre orn d'ambre.
 

Entre autres peuples, les Celtes l'ont beaucoup utilis sous forme de perles, de faon plus marque partir du VIe sicle av. J.-C. Cette vogue disparat peu prs deux sicles plus tard. Des pices d'art celtique en ambre ont t lgues par les anglo-saxons.

Parce que l'ambre semble prserver des vgtaux et des animaux, il a t associ la jeunesse ternelle. Ainsi les anciennes Romaines en gardaient des morceaux en main, la cour. De l'ambre a aussi t dcouvert dans des tombes gyptiennes.

Selon certains anciens comme Pline, Aristote ou Ovide, lambre serait le rsultat dune rsine vgtale scoulant de peupliers ou daulnes. Selon le pote Ovide, lorsque les Hliades, filles d'Hlios furent mtamorphoss en aulnes et en peupliers, elles continurent de pleurer la mort de leur frre, Phaton. Leur mre tenta de les sauver et commena arracher les corces qui recouvrait leurs corps, alors elles la supplirent :  Piti ma mre, je ten supplie ! Cest notre corps qui, avec larbre est dchir. Et maintenant adieu ! Lcorce vient touffer leurs dernires paroles. Il en coule des pleurs, et goutte goutte se solidifie lambre, n des rameaux nouveaux. Le fleuve transparent le recueille et lemporte aux femmes latines qui sen pareront .

Selon une autre lgende qui a perdur longtemps, l'ambre serait due une scrtion glandulaire ou l'utine des grands animaux marins comme la baleine ou le cachalot. L'ambre gris est d'ailleurs bien une substance issue des scrtions biliaires des cachalots.

Les Slaves l'ont associ aux larmes ptrifies des dieux. L'ambre servait de talisman de protection, en gnral et aussi en particulier contre les enlvements d'enfants. Il symbolisait aussi le lien ternel du mariage.

L'ambre se disait lecktron en grec ; les anciens Grecs, comme les Chinois, ayant dcouvert quen frottant lambre jaune, celle-ci produisait une attirance sur dautres objets et parfois des tincelles, ils ont donc appel cette force lectricit, sous cette forme elle est dite  statique .

[modifier] Symbolique et croyances

Collier d'ambre trouv dans une tombe de la culture Hallstatt.

Collier d'ambre trouv dans

une tombe de la culture Hallstatt

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Les noces d'ambre symbolisent les 34 ans de mariage dans la tradition franaise. Il est parfois dit que l'ambre porte en lui la mmoire.

L'ambre, ddie Apollon, passe pour rchauffer le cur et transmettre l'nergie solaire. Un collier d'ambre possderait ainsi le pouvoir de rchauffer et l'on en mettait au cou des jeunes enfants.

Un anneau d'ambre, port en permanence par un homme, permettrait de garder confiance en sa virilit. Les Chinois sculptaient dans lambre de petits animaux qui taient censs favoriser la fcondit. Un anneau de poignet port par une femme et provoquant des rougeurs, indiquerait que cette dernire est adultre.

L'ambre en poudre, aiderait lutter contre la dpression et l'angoisse, aurait une action bnfique sur les voies respiratoires, arrterait les saignements de nez, permettrait d'viter les fausses couches et limiterait les souffrances dues la pousse des dents de lait chez les jeunes enfants. En France, au Moyen ge, l'ambre en poudre tait lingrdient de certains philtres damour, peut-tre par analogie avec son pouvoir "magntique" ou plus exactement lectrique.

[modifier] Fossiles

Un Trichoptre emprisonn dans de l'ambre. Le morceau d'ambre fait  4cm  3,3cm  1cm. Dans l'image largie, les poils de l'insecte sont clairement visibles.

 

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Un Trichoptre emprisonn dans de l'ambre.
 Le morceau d'ambre fait 4cm 3,3cm 1cm.
Dans l'image largie, les poils de l'insecte sont clairement visibles.
 

Si les scrtions sont ariennes, l'ambre fossile contient souvent des inclusions de petits organismes fossiles, comme des insectes. Cependant, on notera que les scrtions peuvent aussi apparatre dans le sol par les racines; et, de fait, des dpts ambrifres ne prsentent alors aucune inclusion (plusieurs gisements franais par exemple).

En 1998, une quipe de scientifiques (Lambert et al.) a retrouv deux isolats de bactries dans une inclusion vieille de 25 35 millions d'annes. Cette bactrie, identifie comme appartenant une nouvelle espce du genre Staphylococcus, a t nomme Staphylococcus succinus sp. nov. et est proche d'espces existantes (Staphylococcus equorum, Staphylococcus xylosus et Staphylococcus saprophyticus). Staphylococcus succinus sp. nov. a, depuis, t isole au sein d'une inclusion dans un succin (autre nom de lambre).

En 2005, David Penney (chercheur l'Universit de Manchester) a montr qu'il tait possible de retrouver de l'hmolymphe (l'quivalent du sang chez les arthropodes) proximit d'araignes emprisonnes dans de l'ambre fossile, vieux de 20 millions d'annes, provenant de la rpublique dominicaine. Ces panchements ont t retrouvs autour de membres sectionns de deux araignes de la famille des Filistatidae, les animaux pris au pige ayant vraisemblablement cass leurs membres en tentant de se librer.

Bien que le film Jurassic Park ait popularis l'ide comme quoi il tait possible de recueillir du sang dans de l'ambre fossile, c'est la premire fois que de telles traces sont rellement identifies par des scientifiques. Elles pourraient contenir de l'ADN fossile, mais il reste trouver une mthode pour les recueillir.

En juillet 2002, ric Geirnaert, auteur d'un ouvrage sur l'ambre, publie les photographies d'une dcouverte de sang de vertbr pig dans la matrice fossile d'un ambre. Un lzard, pig dans de la rsine, aurait dtach sa queue pour se dgager, laissant son appendice au sein de la matrice d'un morceau d'ambre, accompagn de traces de sang.

 

 
La  pice d'ambre  du palais de Catherine II de Russie, dans la ville de Tsarskoe Selo.
 
La "pice d'ambre du Palais de Catherine II de Russie
dans la ville de Tsarkoe Selo
 
modifier] Contrefaons
 

[modifier] Tests d'authenticit

Du fait de la raret de certaines ambres, de nombreux pices contrefaites sont commercialises. Les principaux matriaux utiliss par les faussaires sont le plastique et le copal. "Plastique" est ici un terme gnrique qui regroupe videmment : ambre naturel, ambre press, ambre fondu, ambrode, polybern, baklite, cellulod, galalithe, plastique vrai, rinod, catalin, et cellon, ...

Il existe une myriades de tests assez simples permettant d'"authentifier" une pice d'ambre vritable (= ambre natif). Cependant, une rponse positive un seul (ou mme plusieurs !) de ces tests ne suffit surtout pas valider la qualit d'ambre vritable (on pensera alors ventuellement la combustion, seul test fiable unique, qui peut suffire pour valider le faux du vrai).

Chaleur 
Placer une aiguille chauffe blanc sur l'ambre, une pice vritable dgage une odeur de rsine de pin, l'aiguille laisse une marque blanche, qui effrite l'ambre et le copal. l'inverse, une pice en plastique dgage une odeur cre, l'aiguille laisse une marque noire et colle au point de chauffe.
Actone 
Frotter l'ambre avec un coton imbib d'actone (ou de dissolvant vernis ongles ). L'ambre vritable ne se dissout pas, l'inverse de certains plastiques utiliss pour les contrefaons. Le copal devient collant.
Eau chaude 
Plonger la pice dans l'eau chaude, l'ambre vritable dgage une odeur de pin brl, certains plastique, utiliss pour les contrefaons, une odeur camphre ou phnole.
Alcool 
Plonge dans l'alcool, l'ambre est attaque lentement, alors qu'une pice contrefaite est rapidement attaque.
Grattage 
Gratt avec un couteau ou une aiguille, l'ambre s'effrite. Avec une pice en plastique, l'aiguille tend rester coince dans la pice.
Flottaison 
Plonger le morceau dans un mlange de 25 cl d'eau et de 4 centimtres cubes de sel. L'ambre et le copal flottent, certains plastiques coulent.
Frottement 
Frotter l'ambre avec un chiffon de laine pour avoir une raction lectrostatique. L'ambre est trs lectrostatique, la raction et vrifiable sur les cheveux, des pailles ou des petits bouts de papier. Certains plastiques de contrefaons ne provoquent qu'une faible raction lectrostatique, ce qui permet de garantir qu'il ne s'agit pas d'ambre. Cependant d'autres plastiques peuvent provoquer une forte raction, et sans laisser une odeur camphre aprs le frottement.
Fluorescence 
Plac sous une  lumire noire  (lumire compose de violet et de proche ultraviolet, de 360 250 nm environ) une pice authentique montre une brillance fluorescente caractristique, qui peut varier selon les pices, en fonction de la chimie des roches encaissantes.

[modifier] Inclusions

Les faussaires savent fabriquer la perfection des pices contenant une inclusion contrefaite, avec de l'ambre vritable. Cependant, leurs fabrications, certes peu coteuses, ne concernent gnralement que les inclusions "spciales", dites : rares (scorpions, vertbrs, fleurs, etc.) assez rentables. Ce sont les inclusions vgtales qui sont surtout difficiles expertiser.

Ces mthodes, utilisant de l'ambre vritable, contournent presque tous les tests des vrifications (except la combustion). Il n'est cependant pas ncessaire d'avoir des connaissances pointues en biologie animale pour distinguer une inclusion animale moderne d'un fossile authentique. Le bon sens est suffisant. Et videmment une observation attentive.

Ainsi, les animaux dont la morphologie a peu vari au cours de l'volution sont indcelables. Mais, ce sont les indices autour de l'insecte qui permettent du juger le fossile. Les fourmis fossiles, par exemple, ne sont distinguables de leurs homologues modernes que par des dtails se situant au niveau chtes et des ptioles, post-ptioles ou au scape des antennes. ric Geirnaert a par exemple expertis en 2002 des tritons contemporains remis artificiellement dans des ambres authentiques de la Baltique. Ces pices taient vendues de 80 100 euros.

Un des seuls critres simple permettant de discerner l'inclusion authentique de la contrefaon est le hle blanc qui entoure continuellement l'inclusion [1] organique qui a fossilis dans la rsine. Les faussaires ne savent pas reproduire cette marque des ambres authentiques. Le hle blanc (ou voile) qui entoure l'insecte est le rsultat d'un dgazage qui produit d'infimes bulles de gaz dans la matrice. Ce critre semble infaillible, mme pour djouer une contrefaon trs perfectionne.

 


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