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 GUERRES

 1914/1918

1939/1944

 

 

Les origines de la première guerre mondiale 1914/1918

WIKIPEDIA

 

Soldat français en 1914

soldat français pendant la guerre

Les origines de la première guerre mondiale sont complexes : la montée des impérialismes, les rivalités économiques et coloniales entre puissances européennes, le jeu des alliances semble rendre la guerre inéluctable. L'assassinat de l'héritier du trône d'Autriche déclenche ce que l'historien Jean-Baptiste Duroselle appelle un « Mécanisme » qui entraînera presque malgré eux les protagonistes ]

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Article détaillé : Politique étrangère de l'Allemagne.

Depuis 1871, l'Allemagne unifiée a rattrapé, en quelques décennies, son retard économique sur le reste de l'Europe occidentale. Son sens du travail et son orgueil national, d'autant plus fort qu'il est récent, poussent l'Allemagne à contrer la concurrence économique des autres nations en se dotant d'une industrie très concentrée. L'Allemagne regarde donc outre-mer et vers l'Afrique où elle espère trouver des matières premières à bon marché ou même fonder des comptoirs pour écouler ses produits manufacturés. Mais la France et l'Angleterre se sont depuis longtemps partagées l'Afrique et l'Asie. L'Allemagne, sauf en de rares endroits comme au Cameroun, Namibie, Tanzanie, Togo ne peut obtenir de zones d'influence dans les colonies. Aussi ressent-elle comme une injustice que son industrie de plus en plus compétitive se heurte à la crainte ou à l'égoïsme des autres puissances européennes. Surtout, elle ne dispose pas de colonies de peuplement. Le Reich, au nom de la "Weltpolitik" initiée par son empereur Guillaume II, souhaite prendre pied au Maroc. Les deux crises, en 1905 et 1911, qui l'ont opposée à la France conduisent à une multiplication des incidents diplomatiques. Fritz Fischer, dans Les Buts de guerre de l'Allemagne impériale[2], voit dans cette situation l'une des principales causes au déclenchement du conflit. La grande puissance industrielle allemande inquiète les États européens, car les produits allemands inondent les marchés français et britanniques. De même, les Allemands s'inquiètent de la croissance économique et démographique de la puissance russe, qui les amènent à penser qu'ils seraient incapables de lui résister dans quelques années ; de telle sorte qu'ils ont peut-être intérêt à provoquer un conflit avant qu'il ne soit trop tard.

L'antagonisme franco-allemand puise sa force dans l'idée de revanche et le retour à la mère patrie des provinces perdues de l'Est (Alsace-Lorraine). Il se nourrit aussi de la crainte qu'éprouvent les Français devant la poussée démographique de l'Allemagne alors que la France connait un déclin démographique durable. La France peut encore, en 1910, aligner 74 divisions face aux 94 divisions allemandes mais l'écart risque d'augmenter avec le temps; Enfin, l'empereur, Guillaume II, est très influencé par le milieu des officiers prussiens, garant de la solidité de l’empire, tout auréolé de ses succès du milieu du XIXe siècle et qui a forgé l’unité allemande face à l’Autriche et à la France. Pour l’empereur, la guerre, un conflit localisé dans les Balkans notamment, peut être une solution pour résoudre les problèmes territoriaux

La poudrière des Balkans [modifier]

Armes de l'Empire russe
Armes de l'Autriche-Hongrie (1915-1918)

Les Balkans, soustraits de l'Empire ottoman, sont l'objet de rivalités entre les grandes puissances européennes.En 1878, suite à une révolte des Bulgares et à une intervention des Russes puis des Autrichiens, la partie nord de Balkans est détachée de l'empire ottoman. La rivalité entre Russes et Autrichiens dans les balkans s'accentue. La Serbie et la Bulgarie sont les moteurs de l'instabilité locale. En 1912 et 1913, deux guerres affectent la région: la première est tournée contre la Turquie qui perd tous ces territoires en Europe à l'exception de la Thrace orientale; la seconde est un conflit entre la Bulgarie et les autres pays balkaniques. Elle se traduit par la création, sous les pressions autrichiennes, d'une Albanie indépendante qui empêche à la Serbie d'avoir une façade maritime.

L’empire Ottoman,déjà très affaibli, est ébranlé par la révolution des Jeunes-Turcs en 1908. L'Autriche-Hongrie en profite pour mettre la main sur la Bosnie voisine. L'Autriche-Hongrie désire continuer son expansion dans la vallée du Danube, jusqu'à la mer Noire, ou, du moins, maintenir le statu quo hérité du traité de San Stefano. L’instabilité chronique de la région attise en effet l’impérialisme des grandes puissances européennes, ainsi que leur désir d’étendre leurs zones d’influence respectives. Depuis longtemps, la Russie nourrit des ambitions face à l’empire Ottoman, posséder un accès à une mer chaude (mer Méditerranée). Cette politique passe par le contrôle des Détroits. Dans les Balkans, elle trouve un allié de poids en la personne de la Serbie, qui a l’ambition d’unifier les Slaves du sud. Le nationalisme serbe se teinte donc d’une volonté impérialiste, le panserbisme. Et il rejoint le panslavisme russe, récoltant l’appui du Tzar à ces mêmes Slaves du sud. Les puissances centrales ont également des ambitions dans la région : l’Autriche-Hongrie annexe la Bosnie et l’Allemagne a des intérêts dans l’empire Ottoman.

Les ambitions italiennes [modifier]

L'Italie, unifiée depuis 1860, a donné à la France, à la suite de la victoire de la France sur l'Autriche, la Savoie et le comté de Nice.

Malgré un fort courant pacifiste, l'Italie veut prendre au voisin autrichien, avec lequel elle a un vieux contentieux, des territoires qu'elle considère comme italiens (Italia irredenta) car majoritairement italophones. Elle désire s'étendre en Dalmatie (où l'on parle majoritairement italien) et contrôler la mer Adriatique, à l'instar de ce que fit la Sérénissime République de Venise, et ce d'autant plus que ses tentatives de conquête d'un empire colonial africain ont sombré après la débâcle d'Adoua, en Abyssinie (1896). Seule une partie du Tigré fut rattachée à l'Érythrée déjà italienne, ainsi que la Somalie. La Libye est devenue colonie italienne en 1911 à la suite de la guerre italo-turque.

Les empires multinationaux [modifier]

Les empires d'Autriche-Hongrie, de Russie et d'Allemagne regroupent différents peuples qui revendiquent plus d'autonomie ou une reconnaissance politique. Par exemple, les Polonais sont privés d'État souverain et se trouvent partagés entre ces trois empires. Dans l'empire austro-hongrois, pas moins de 40 peuples cohabitent, ce qui va contribuer à son éclatement en 1918. Les aspirations de peuples nées des bouleversements dus à la Révolution française mettent directement en péril la suprématie des Allemands sur les peuples inféodés suite à des siècles d'histoire (Bataille de la Montagne Blanche en 1620, révolution hongroise de 1848 matée par les Autrichiens grâce aux troupes russes, peuple polonais écartelé suite aux partages de leur pays).

Les systèmes d'alliances [modifier]

De vastes systèmes d'alliances se sont créés à la fin du XIXe et au début du XXe siècle. L'Autriche s'allie avec un État qui cinq ans plus tôt lui faisait la guerre, tandis que le régime le plus démocratique d'Europe (la France) va s'allier avec le plus réactionnaire (Russie).

La Triplice est la plus ancienne de ces alliances. Elle est l’œuvre du chancelier prussien Otto von Bismarck, le grand homme politique dans l'Europe de la seconde partie du XIXe siècle. Conscient de l'hostilité française depuis l'annexion de l'Alsace-Lorraine. Bismarck cherche, sur le plan diplomatique à isoler la France de la IIIe République pour l’empêcher de nouer une alliance contre le Reich. En 1879, sous son impulsion, un premier rapprochement a lieu entre l'Allemagne et l'Autriche-Hongrie. En 1881, l'Italie demande son intégration dans l'association germano-autrichienne par opposition à la France qui a pris pied en Tunisie, territoire que l’Italie revendiquait. Le 20 mai, un accord tripartite voit donc le jour : la Triplice ou Triple Alliance. Mais l’Italie n’est pas une alliée sûre. En effet, elle revendique le Trentin et l’Istrie, les territoires irredente sous domination autrichienne. Le traité est cependant sans cesse renouvelé même si l'attitude de l'Italie devient de plus en plus ambiguë, en particulier avec la signature d'un accord secret de neutralité avec la France en 1902. L'attitude du royaume italien évolue en raison de l'animosité de plus en plus grande envers l'Autriche-Hongrie, à cause de la question épineuse des terres irrédentes. La démarche diplomatique française vis-à-vis du royaume transalpin a l'avantage d'éviter à la France de devoir combattre sur deux fronts. En 1914, l’Allemagne peut aussi compter sur la sympathie de la Turquie. La menace russe pour prendre le contrôle des détroits se précise. En effet, l'Angleterre qui, jadis, protégeait l'Empire ottoman, est maintenant alliée à la Russie. Pour la Turquie, seul un rapprochement avec l'Allemagne de Guillaume II peut la sortir de son isolement. L'Allemagne, qui n'a guère de colonies, a accompli une œuvre de propagande, en se présentant comme la protectrice des nations d'outre-mer et comme la garante de leur indépendance. Elle a ainsi pu trouver des sympathies auprès des peuples colonisés dans tout le bassin de la Méditerranée, du Caucase à Marrakech.

La France finit cependant de sortir de son isolement. Le 27 août 1891, une convention militaire secrète est signée entre la France et la Russie. Après le lancement du premier emprunt russe sur la place de Paris. Ce choix diplomatique contre-nature est dicté par les impératifs de la politique internationale. Cet accord est officialisé le 27 décembre 1893. L’alliance franco-russe renforcée en 1912 et qui prévoit une alliance défensive entre les deux pays. La France bénéficie ainsi d'un allié de poids, notamment sur le plan démographique et stratégique, avec la possibilité d'un deuxième front à l'est de l'Allemagne, ou d'un front en Inde en cas de guerre avec l'Angleterre ; tandis que l'empire tsariste peut moderniser l'économie et l'armée du pays grâce aux capitaux français (emprunts russes). Après l'incident de Fachoda en 1898 entre Français et Anglais, les deux Etats ont réglé leurs différends coloniaux. En 1904, inquiet des progrès économiques et commerciaux de l'Empire allemand et de la puissance acquise sur mer par la flotte allemande, le Royaume-Uni accepte enfin de sortir de son isolement. Théophile Delcassé, alors ministre des Affaires étrangères, réussit le rapprochement franco-anglais avec la signature de l'Entente cordiale en 1904. Celle-ci n'est pas un traité d'alliance liant les deux pays mais leur destin est de plus en plus imbriqué. Enfin, en 1907, à l'instigation de la France, le Royaume-Uni et la Russie règlent leurs contentieux en Asie en délimitant leurs zones d'influences respectives en Perse, en Afghanistan et en Chine. Ainsi naît la Triple-Entente.

Stratégies et course aux armements [modifier]

Sur le plan stratégique, la triple entente oblige le haut état major allemand à élaborer un nouveau plan militaire entre 1898 et 1905. Contrainte de combattre sur deux fronts en cas de guerre, l’Allemagne choisit en conséquence de faire porter tous les efforts sur une rapide victoire à l'ouest. Le plan Schlieffen (du nom du chef d’état-major allemand de 1891 à 1907) prévoit donc de mener une guerre éclair (Blitz Krieg) sur le front de l’Ouest, en France et en Belgique, alors qu’une petite partie des troupes allemandes et la totalité des troupes austro-hongroise garderaient le front de l’Est, qui ne serait pas directement menacé par la Russie à cause de la lenteur de la mobilisation. Avec ce plan, l'Allemagne pense défaire la France en six semaines. Mais il oblige les troupes du Reich à pénétrer en Belgique en violant sa neutralité afin de prendre les troupes françaises à revers dans un mouvement rapide, puis faire volte-face pour les encercler et les écraser. Une fois la victoire obtenue, les armées allemandes devaient se grouper sur la Russie et les anéantir.Ce plan élaboré oblige cependant l’Allemagne de Guillaume II à prendre l’initiative des opérations militaires. Ajoutons que dans le Reich, la psychose de l’encerclement est très présente. De son côté la France a mis sur pied le plan XVII qui, respectant la neutralité belge, prévoit attaquer l’Allemagne par la Lorraine sur un terrain moins favorable que les plaines de Flandre.

Dans les deux camps, la course aux armements s'accélère et on assiste à une surenchère dans la préparation de la guerre. Les dépenses consacrées aux armées s'envolent. Ainsi, la France consacre en 1885 867 millions de francs-or à ses armées, alors que les dépenses civiles se montent à 1,239 milliard. Les fortifications frontalières (du moins à la fin du XIXe siècle), l'artillerie (le fameux canon de 75 de l'armée française), les flottes de guerre (le Dreadnought britannique) absorbent une bonne partie des crédits militaires. Le matériel est modernisé et la durée du service militaire allongée dans plusieurs pays : en France, la durée du service militaire passe à 3 ans en 1913 pour pallier (dans une certaine mesure) l'infériorité numérique de la France face à l'Allemagne. En effet, si, en 1870, les deux pays avaient une population quasi-identique, en 1914 l'Allemagne a vu sa population croître de trois quarts pour s'établir à 67 millions en 1914, tandis que la France a à peine comblé la perte de l'Alsace-Lorraine, étant peuplée de 39 millions d'habitants.

Le début de la guerre [modifier]

L'entrée en guerre [modifier]

Le détonateur du processus diplomatique aboutissant à la guerre est le double assassinat de l'archiduc François-Ferdinand, héritier du trône d'Autriche-Hongrie, et de son épouse morganatique Sophie Chotek, duchesse de Hohenberg, à Sarajevo le 28 juin 1914 par un étudiant nationaliste serbe de Bosnie, Gabriel Princip (voir Assassinat de Sarajevo).

Les autorités autrichiennes soupçonnent immédiatement la Serbie voisine d’être à l’origine du crime. Le 5 juillet, l'Allemagne assure l'Autriche-Hongrie de son soutien et lui conseille la fermeté. Il semble au haut commandement que jamais les chances d'un succès contre la Serbie, la Russie et la France ne seraient aussi favorables. Berlin pense que, manquant d'artillerie lourde, la France retiendra la Russie. Il y a risque de guerre, mais il semble limité. C’est la politique dite "du risque calculé" définie par le chancelier Bethmann-Hollweg. L'Allemagne ne croit pas à un soutien inconditionnel de la Russie aux Serbes. L’Autriche, quant à elle, compte profiter de l’occasion pour éliminer la Serbie en tant que puissance dans les Balkans.

Le 23 juillet, l'Autriche-Hongrie adresse un ultimatum en 10 points à la Serbie dans lequel elle exige que les autorités autrichiennes puissent enquêter en Serbie. Le lendemain, à l'issue du Conseil des ministres tenu sous la présidence du tsar à Krasnoïe-Sélo, la Russie ordonne la mobilisation générale pour les régions militaires d'Odessa, Kiev, Kazan, Moscou, ainsi que pour les flottes de la Baltique et de la mer Noire. Elle demande en outre aux autres régions de hâter les préparatifs de mobilisation générale[3]. La Serbie décrète la mobilisation générale le 25 et, au soir, déclare accepter tous les termes de l'ultimatum, hormis celui réclamant que des enquêteurs autrichiens se rendent en Serbie. Au même moment, l'Autriche rompt ses relations diplomatiques avec la Serbie et la Russie déclare sa « non-indifférence » dans le conflit. Le lendemain, l'Autriche ordonne une mobilisation partielle (contre la Serbie) pour le 28, jour où elle déclare la guerre à la Serbie. Le mécanisme des alliances se met en marche et aucun chef d’État ne l’arrête.

Le 29 juillet, la Russie déclare unilatéralement (en-dehors de la concertation prévue par les accords militaires franco-russes) la mobilisation partielle contre l'Autriche-Hongrie. Le chancelier Bethmann-Hollweg se laisse alors jusqu'au 31 pour une réponse appropriée. Le 30, la Russie ordonne la mobilisation générale contre l'Allemagne. Le lendemain, l'Allemagne proclame « l'état de danger de guerre ». C'est aussi la mobilisation générale en Autriche pour le 4 août. En effet, le Kaiser Guillaume II demande à son cousin le Tsar Nicolas II de suspendre la mobilisation générale russe. Devant son refus, l'Allemagne adresse un ultimatum exigeant l'arrêt de sa mobilisation et l'engagement de ne pas soutenir la Serbie. Un autre est adressé à la France, lui demandant de ne pas soutenir la Russie si cette dernière venait à prendre la défense de la Serbie. En France, Jean Jaurès, à la veille de dénoncer les manœuvres qu'il perçoit comme bellicistes du gouvernement, est assassiné à Paris par Raoul Villain.

Le 1er août, à la suite de la réponse russe, l'Allemagne mobilise et déclare la guerre à la Russie. La France mobilise pour le 2 août. Le lendemain, l'Allemagne envahit le Luxembourg, pourtant neutre et adresse un ultimatum à la Belgique, elle aussi neutre, pour réclamer le libre passage de ses troupes. L'Italie déclare qu'elle restera neutre. Au même moment, l'Allemagne et l'Empire ottoman signent une alliance contre la Russie. Le 3 août, la Belgique rejette l'ultimatum allemand. L'Allemagne qui doit prendre l’initiative militaire suivant le plan Schlieffen, déclare la guerre à la France qui avait répondu que « la France agirait conformément à ses intérêts », puis déclare la guerre à la Belgique. L'Angleterre déclare qu'elle garantit la neutralité de la Belgique. Le lendemain, les armées allemandes pénètrent en Belgique. Le Royaume-Uni adresse un ultimatum à l'Allemagne, lui demandant de retirer ses troupes de Belgique. Le gouvernement de Londres ne reçoit aucune réponse, et déclare donc la guerre à l'Allemagne. Le Canada, l'Australie, l'Inde, la Nouvelle-Zélande et l'Afrique du Sud (pays du Commonwealth) entrent automatiquement en guerre contre l'Allemagne. Le 6 août, l'Autriche-Hongrie déclare la guerre à la Russie aux côtés de l'Allemagne. Le 11, La France déclare la guerre à l'Autriche-Hongrie, suivie par l'Angleterre le 13. Enfin, le 23 août, le Japon déclare la guerre à l'Allemagne.

La guerre du droit [modifier]

Lorsque la mobilisation est décrétée le 1er août 1914, elle trouve une opinion marquée par la stupeur et la consternation, notamment dans le monde rural en pleine moisson. L’idée d’une revanche contre l’Allemagne pour reprendre les provinces perdues s’est éloignée peu à peu des jeunes générations. Mais les mobilisés font preuve d’une véritable résolution devant cette guerre à entreprendre , la France fait figure d’agressée par l’Allemagne. Le patriotisme des combattants est donc un patriotisme défensif. De plus beaucoup pensent qu’elle sera courte. Même si les moments d’enthousiasme sont une réalité, notamment à l’occasion du rassemblement des mobilisés dans les gares , on est loin de l’image d’Epinal d’un pays partant « la fleur au fusil » pour reconquérir au nom de la « revanche » les provinces d’Alsace –Lorraine perdues lors de la guerre de 1870-1871. Les Français ne sont pas moins décidés à se battre comme en témoigne le nombre dérisoire de déserteurs, 1,5 % des mobilisés, et convaincus dans leur immense majorité de la légitimité de leur cause. En Allemagne et au Royaume-Uni se manifeste aussi un patriotisme sans faille. Par contre, en Autriche-Hongrie, les Slaves ne veulent pas se battre pour un empereur qui les opprime. De même, en Russie, une opposition à la guerre se développe dans les milieux libéraux et révolutionnaires. Les socialistes russes sont divisés entre le ralliement à l’Union Sacrée, l'internationalisme, et le défaitisme.

Le président français Raymond Poincaré appelle à l'Union Sacrée. La Chambre et le Sénat votent les crédits de guerre à l’unanimité. Il en va de même au Reichstag où les députés sociaux-démocrates votent aussi à l’unanimité les crédits de guerre malgré leurs engagements contre la course aux armements. Au même moment, l'Union Sacrée se forme en Russie : la Douma vote des crédits de guerre.

Comme les armées commencent à s'affronter, les belligérants se lancent dans une lutte médiatique au moyen de publications sélectivement documentées, exhibant essentiellement des échanges diplomatiques. Le Livre Blanc des Allemands, bouclé en « l'espace d'une nuit », en contient ainsi trente-six. Le Livre Jaune français, achevé après trois mois de travail, en regroupe 164. Ils mesurent l'effort consenti par les gouvernements respectifs pour convaincre les opinions publiques et les peuples du bien-fondé de leurs actions. Ouvrages de propagande, ils présentent tous des « aménagements » qui trahissent les objectifs recherchés. Dans le Livre Blanc, des coupures éliminent ainsi tout ce qui pourrait bénéficier à la position russe. Le Livre Jaune représente une vaste « collection de falsifications » visant à dissimuler l'appui inconditionnel accordé à la Russie, lui garantissant un second front, et à prouver que cette dernière fut contrainte à la mobilisation générale par celle de l'Autriche-Hongrie. Il fournit la base sur laquelle le gouvernement français s'est appuyé pour formuler l'article 231 du traité de Versailles qui affirme l'exclusive responsabilité de l'Allemagne et de ses alliés. Ce « bon droit » posé par les vainqueurs ne fut pas accepté par les Allemands qui protestèrent ainsi : « La question des responsabilités ne saurait être tranchée unilatéralement par une des deux parties en cause, mais uniquement par une commission reconnue comme impartiale des deux côtés ». Il leur fut répondu que le document devait être signé tel quel, sinon les combats seraient repris. Cette clause, pas plus négociable que les autres mais justifiant les subséquentes réparations, fut ressentie comme une profonde humiliation.

Les responsabilités [modifier]

La chronologie des évènements laisse voir combien la question des responsabilités reste entière. Ces dernières se trouvent de fait dispersées au fil des décisions. Rien dans cette succession n'était inéluctable. Déterminer des responsabilités, c'est nécessairement accorder un poids, une valeur, à chaque épisode, chaque décision :

  • le degré d'implication des services de l'état serbe, probablement à l'insu de ses dirigeants, dans la préparation et la réalisation de l'attentat ;
  • la négligence envers l'avertissement prononcé par l'ambassadeur serbe quant à une menace d'attentat ;
  • l'erreur de jugement du Kaiser lorsqu'il donne son appui conditionnel à l'Autriche-Hongrie, persuadé que la Russie n'interviendra pas ;
  • la dureté voulue de l'ultimatum austro-hongrois ;
  • le degré de pression que l'Allemagne a réellement mis sur l'Autriche-Hongrie pour négocier la condition rejetée par la Serbie sans faire perdre la face aux parties adverses ;
  • le degré de manœuvre, face aux pan slaves, du premier ministre serbe, si favorable à une bonne entente avec son voisin ;
  • le fait que le tsar de n'avoir pas pu ou su s'opposer aux bellicistes de son gouvernement, ainsi que d'avoir accepté l'idée d'une mobilisation secrète, qui fut presque aussitôt connue des Allemands ;
  • le soutien inconditionnel accordé discrètement à la Russie par le gouvernement français, qui, ayant déjà refusé de soutenir la Russie lors des précédentes guerres balkaniques, craint que la Triple-Entente ne devienne une alliance creuse ;
  • son acceptation du non-respect du traité militaire qui lie les deux pays.

Ce qui favorise sans doute l'inéluctable des évènements est l'atmosphère belliqueuse ouvertement affichée par les opinions publiques. Le nationalisme exacerbé qui règne dans tous les pays européens a ainsi joué un grand rôle. En France, les sentiments revanchards à propos de l'Alsace-Lorraine excitent la haine à l'égard de l'« Allemand » (les dessins de Hansi en sont une illustration). De l'autre côté du Rhin, envisageant devoir se battre sur deux fronts, le plan Schlieffen préconise que l'Allemagne frappe la première, ce qui la contraint à l'extrême vigilance envers la mobilisation des armées.

Ainsi, tous les pays étaient prêts à la guerre. On peut penser qu'une étincelle suffirait à mettre le feu à l'Europe. C'est la thèse que quelques historiens mettent en avant pour expliquer l'acceptation massive par les sociétés européennes du conflit, voire une résolution à combattre. C'est ce que l'on appelle le consentement patriotique.

En Allemagne, le consensus de longue date selon lequel ce pays était exempt de toute responsabilité dans le déclenchement de la guerre a été battu en brèche par les travaux d'un historien, Fritz Fischer, publiés à partie de 1961 dans Les Buts de guerre de l'Allemagne impériale. Cette thèse iconoclaste, à l'origine d'une vaste polémique outre-Rhin, veut que la visée impériale (l'hégémonie européenne), associée à une stratégie incluant le conflit armé, aurait favorisé la déclaration de guerre de l'Autriche-Hongrie à la Serbie, à la satisfaction des élites politiques et militaires, ainsi que des mouvements pangermanistes[2]. C'est là le point de départ de la "Kriegschulfrage", question de la culpabilité de guerre, qui va longtemps empoisonner l'atmosphère [4].

À vrai dire la thèse peut-être la plus exacte concernant la question de la responsabilité est celle du "Mécanisme" de l'historien français Jean-Baptiste Duroselle. Soit donc, par crainte qu'advienne une situation internationale défavorable à leurs intérêts nationaux, les États européens ont pris des décisions "pour le cas où", "plutôt que". Duroselle résume, à partir de cette thèse, la situation en 5 points:

  • L'Allemagne entre en guerre pour ne pas risquer de perdre son allié Austro-Hongrois
  • La France préfère entrer en guerre, plutôt que de menacer la solidité de son alliance avec la Russie
  • La Russie déclare la guerre afin d'éviter que de nouvelles populations slaves passent sous contrôle de l'empire austro-hongrois.
  • L'Angleterre, fidèle en cela à la politique qu'elle mène depuis 1793, préfère déclarer la guerre plutôt que de risquer de voir une grande puissance s'installer à Anvers.
  • L'Autriche-Hongrie, préfère en finir avec la Serbie plutôt que d'être dissoute par les mouvements nationaux [5].

Forces en présence [modifier]

Carte des forces en présence, en noir les Empires centraux (Triplice), en bleu les Alliés (Entente) et en gris les États neutres.
Carte des forces en présence, en noir les Empires centraux (Triplice), en bleu les Alliés (Entente) et en gris les États neutres.

Les deux camps étaient équilibrés ; l'Alliance et l'Entente possédaient des effectifs pratiquement identiques. En 1918, la guerre concerne la plupart des pays du monde :

Les alliés [modifier]

Soldat français en 1914
Soldat français en 1914

La France, malgré une population d'environ 39 millions d'habitants, peut disposer immédiatement de près de 800 000 soldats d'active depuis l'adoption de la loi qui fixe la durée du service militaire à trois ans. La mobilisation, terminée vers le 15 août, complète les effectifs. Les uniformes portés par les soldats français ressemblent singulièrement à ceux portés lors de la guerre de 1870 avec le fameux pantalon garance (rouge vif). Il était porté pas seulement par tradition, mais pour être vu de loin par l'artillerie, et donc pour éviter les pertes par tirs amis. En effet, la doctrine française de l'offensive s'appuyait sur le canon à tir rapide de 75, devant accompager l'infanterie pour réduire les troupes adverses avant l'assaut.

Au début des hostilités, le Corps expéditionnaire britannique (British Expeditionary Force, BEF) n'est encore qu'en petit nombre (70 000 hommes) et ne joue qu'un rôle mineur dans le déroulement des opérations en 1914. Il est essentiellement composé de soldats professionnels bien entraînés, bien équipés et expérimentés. L'Angleterre peut également s'appuyer sur les millions de soldats venus de ses colonies (Indes, Kenya, Nigeria, etc.), et surtout des dominions : Canada, Australie, Nouvelle-Zélande, Afrique du Sud et Terre-Neuve.

Les armées russes sont énormes, et la France compte beaucoup dessus pour diviser l'armée allemande ; mais ce nombre impressionnant de soldats (8 millions en 1914) masque le fait qu'il ne s'agit le plus souvent que de paysans sans aucune formation militaire, mal armés et mal équipés. Le commandement russe se révèle lui-même médiocre.

Les empires centraux [modifier]

L'Allemagne est bien plus peuplée (67 millions d'habitants), mais elle doit réserver une partie de ses forces au front de l'est. La moyenne d'âge des soldats allemands est également inférieure à celle des Français. Au début de la guerre, l'Allemagne, contrairement à la France, n'a pas rappelé les classes d'âge élevé et dispose encore d'importantes réserves humaines. L'équipement du soldat allemand est généralement meilleur que celui du soldat français. En dehors de certains anachronismes comme le casque à pointe, il tient généralement compte de l'expérience acquise dans les conflits de la fin du XIXe siècle et le début du XXe.

La guerre de mouvement en 1914 [modifier]

Le Front Ouest et la « Course à la Mer » [modifier]

Plans de batailles des 2 états majors
Plans de batailles des 2 états majors

Le chef d’état-major Helmut von Moltke applique le plan Schlieffen. Le 4 aout, l'Allemagne envahit la Belgique et le Luxembourg. L’attaque éclair en Belgique au début du mois d’août ne rencontre guère d’obstacles. Les Allemands pénètrent en Belgique près d’Aix-la-Chapelle.Le roi Albert Ier lance un appel à la France et à la Grande-Bretagne. Le 8 aout, les troupes françaises entrent à Mulhouse, qui tombe aux mains des Allemands deux jours plus tard. La percée en Lorraine, suivant le plan XVII, est un échec pour la France (Bataille de Lorraine du 19-20 août). En outre les IIIe et IVe armées se replient derrière la Meuse. De plus, les Allemands écrasent la résistance belge à Charleroi, le 23) et font reculer les forces franco-britanniques rencontrées sur la Sambre. Deux jours plus tard, les troupes allemandes entrent à Bruxelles. Sur toute la ligne de front belge et luxembourgeoise, les Alliés reculent. Le plan Schlieffen se déroule selon les prévisions.

Les Britanniques, dirigés par le commandant French, et les Français se replient précipitamment, mais en ordre, sur la Marne. Ils sont poursuivis par trois armées allemandes qui parviennent à franchir la rivière, mais ne peuvent isoler l’aile gauche franco-britannique. Joffre le général en chef de l’armée française parvient à opérer un glissement des troupes vers l’ouest pour éviter la manœuvre de débordement et d’encerclement des armées allemandes. L’attaque de la capitale semble imminente c'est pourquoi du 29 août-2 septembre, le gouvernement français quitte Paris et s'installe à Bordeaux laissant la capitale sous le gouvernement militaire du général Gallieni. Le gouvernement civil exige des militaires que la capitale soit défendue et constitue une armée pour défendre Paris.

Mais, Paris n’est pas le but des Allemands, aussi pivotent-ils, toujours conformément au plan Schlieffen, en direction du Sud-Est pour encercler les armées françaises. Le 4 septembre, l'armée allemande occupe Reims, mais évite Paris en se dirigeant vers l'est. Le commandement voit là l’occasion d’attaquer les Allemands sur leur flanc. A l’appel de Joffre, l’armée française stoppe sa retraite le 6 septembre, fait demi-tour et repart à l’attaque. Des renforts sont envoyés de Paris grâce à la réquisition des taxis parisiens. C'est la Première bataille de la Marne (6-9 septembre). Après 4 jours de combats acharnés, les armées allemandes sont stoppées et reculent. Mais la bataille n’est pas décisive. Le haut commandement allemand a été affaibli par des divisions et les erreurs de Helmuth von Moltke. Croyant la victoire acquise à l’ouest, il a prélevé six corps d’armées le 25 août pour parer à une attaque des Russes, qui mobilisent plus vite que prévu pour soulager les Français. L’ensemble des forces allemandes se replie sur l’Aisne puis se fixe le long des Ardennes et de l’Argonne. En raison de l’échec du plan allemand et de la victoire française, Erich von Falkenhayn prend la tête de l’état-major allemand, le 14 septembre, en remplacement de von Moltke. Le 5 octobre, le conflit connaît ses premiers duels aérien près de Reims. En effet, un biplace Aviatik allemand est abattu à la carabine par les aviateurs français Frantz et Quénault.

Au nord-ouest du front, le 19 octobre, la « Course à la mer » débute entre les armées allemande, française et britannique. Chaque camp cherche à déborder l'autre par le nord. Les Allemands souhaitent atteindre les ports de Dunkerque, de Boulogne et de Calais pour couper les Anglais de leurs bases d'approvisionnement. Mais il échouent à s’emparer des ports français de la Manche, grâce aux inondations provoquées par les Belges dans la région de l’Yser. Les Britanniques avancent jusqu’à Ypres, à l’extrémité sud-ouest de la Belgique. Après avoir pris Anvers le 10 octobre, les Allemands tentent une percée lors de la sanglante bataille des Flandres, en novembre, mais ils se heurtent à la résistance des troupes alliées commandées par Joffre. Le 27 octobre, les Allemands lancent une vaste offensive en Belgique déclenchée au nord, à l’est et au sud d’Ypres.

Le 3 novembre, l’Amirauté fait miner la mer du Nord déclarée « zone de guerre ». Le Royaume-Uni fait confiance en sa marine pour protéger le pays et établir un blocus économique. Il ne possède en effet qu’une armée de métier de 250 000 hommes dispersés à travers le monde dont 60 000 seulement sont prêt à partir pour la France.

En décembre, les armées alliées contre-attaquent sur toute la longueur du front allant de Nieuport, à l’ouest jusqu’à Verdun à l’est, mais ne gagnent aucune victoire décisive. La « mêlée des Flandres » marque la fin de la guerre de mouvement et des combats à découvert sur le front occidental, qui se stabilise sur près de 800 km, de la Suisse à la mer du Nord. À la fin de 1914, les deux camps creusent des tranchées.

Le Front Est [modifier]

Sur le front oriental, suivant les plans des Alliés, le tsar lance l’offensive en Prusse orientale le 17 août, plus tôt que prévu par les Allemands. En août, deux armées russes pénétrent en Prusse-Orientale et quatre autres envahissent la province autrichienne de Galicie après les victoires de Lemberg, en août et septembre.. Face aux armées autrichiennes mal équipées, les armées russes avancent régulièrement. Elles s’emparent de Lvov (3 septembre) et de la Bucovine et repoussent les Autrichiens dans les Carpates, où le front se stabilise en novembre.

Face aux Allemands, les Russes remportent une victoire à Gumbinnen (19-20 août) sur les forces de la huitième armée allemande inférieures en nombre. Ceux-ci sont sur le point d’évacuer la région lorsque des renforts commandés par le général Paul von Hindenburg remportent sur les Russes une victoire décisive à la bataille de Tannenberg (27-30 août 1914), confirmée lors de la bataille des lacs Mazures en Prusse-Orientale, le 15 septembre, ce qui oblige les Russes à battre en retraite vers leur frontière. Les Allemands stoppent définitivement les offensives russes en Prusse (fin le 31 août). Le même jour, les Russes écrasent les Autrichiens lors de la bataille de Lemberg qui s'achève le 11 septembre. Le 20 octobre, au cours de la Bataille de la Vistule, les Allemands battent en retraite devant les Russes dans la boucle de la Vistule. Au début du mois de novembre, Von Hindenburg devient commandant en chef des armées allemandes sur le front Est

Sur le Front Sud-Est, les Autrichiens tentent à trois reprises d’envahir la Serbie, mais ils sont repoussés et subissent une défaite à Cer, le 24 août. Les Serbes reprennent Belgrade le 13 décembre. Et enfin, entre le 29 octobre-20 novembre, les Turcs bombardent les côtes russes de la mer Noire. L'Empire ottoman rejoint les Allemands et les Autrichiens dans la guerre.

Le conflit s'étend [modifier]

Peu à peu, le conflit se mondialise.

  • Le Japon déclare la guerre à l'Allemagne le 23 août 1914 en tant qu'allié du Royaume-Uni, mais sa participation au conflit se limite à l'occupation des colonies allemandes de l'océan Pacifique (îles Marshall, Carolines et Mariannes ), et des concessions allemandes de Chine ( Shandong ). Il profite du conflit pour supplanter les grandes puissances européennes en Asie.
  • La Turquie entre en guerre contre les pays de l'Entente le 1er novembre 1914, en tant qu'alliée de l'Allemagne. La motivation principale de la Turquie dans cette guerre est de combattre la Russie tsariste qui cherche à prendre le contrôle des Détroits.
  • L'Italie, bien que membre de la Triplice, déclare la guerre à l'Autriche-Hongrie en mai 1915 après bien des hésitations. En août 1914, elle s'était prudemment déclarée neutre. Sollicitée par les deux camps, elle finit par pencher du côté des pays de l'Entente. En effet, par le traité secret de Londres d'avril 1915, la France et le Royaume-Uni lui promettent qu'une fois la victoire acquise, elle bénéficierait de larges compensations territoriales, à savoir: les terres irrédentes mais aussi une zone d'influence en Asie-Mineure et en Afrique.
  • La Bulgarie s'engage aux côtés des puissances centrales en octobre 1915, c'est-à-dire à un moment où celles-ci semblent l'emporter sur le front des Balkans. Ils visent la Macédoine serbe et la Dobroudja roumaine.
  • Le Portugal entre en guerre aux côtés l'Entente en mars 1916 pour consolider sa position en Europe et préserver ses colonies, convoitées par l'Allemagne.
  • La Roumanie, bien liée à Triple Alliance déclare la guerre à l'Allemagne en août 1916, après la contre-offensive russe victorieuse sur le front oriental laissant espérer une défaite de l'Autriche-Hongrie. Elle revendique la Transylvanie hongroise.
  • En 1914, la Grèce reste neutre, puis elle rejoint l'Entente, en déclarant la guerre à la Bulgarie en novembre 1916, puis à l'Allemagne en juin 1917, après l'abdication et l'exil du roi Constantin.

Si on ajoute que les colonies participent à l’effort de guerre des métropoles, on voit que la guerre est vraiment mondiale. Les États-Unis ont déclaré la guerre à l'Allemagne le 6 avril 1917. Cette entrée en guerre, quoique tardive et malgré le retrait russe de la guerre suite à la révolution bolchévique, fut décisive.

guerre de position et guerre d'usure [modifier]

L'année 1915 [modifier]

Le front ouest [modifier]

L'année 1915 commence avec une innovation technique à l'Ouest. Le 19 janvier, un Zeppelin effectue le premier bombardement aérien de civils au Royaume-Uni ainsi que le 21 mars où ce même dirigeable bombarde Paris. Le 21 janvier, les Russes réalisent une offensive dans les Carpates et 3 jours plus tard, la flotte britannique ressort victorieuse près du Dogger Bank sur l’escadre allemande. En février, les premiers avions armés d’une mitrailleuse, les Vickers FB équipent une escadrille de chasse britannique du Royal Flying Corp. Le gouvernement allemand proclame «zone de guerre», les eaux territoriales britanniques et c'est début de la guerre sous-marine. Le 1er mars, les Alliés étendent le blocus à la totalité des marchandises allemandes.

Au front, les deux armées adverses sont immobilisées face à face sur une ligne continue de 780 kilomètres, allant de la mer du Nord à la Suisse. Ainsi la guerre devient une guerre de position et de tranchées. Il s’agit en fait d’une guerre d’usure, qui met à l’épreuve tant les forces morales que matérielles des combattants. .Le commandement allié pour soulager les Russes qui doivent faire face à une grande offensive des puissances centrales, les Turcs étant également passés à l'attaque au Caucase, Français et Britanniques lancent assaut sur assaut en Artois, puis en Champagne, le 16 février. . Quatre jours plus tard, Reims est bombardée par les Allemands. Enfin, le 16 mars, la bataille de Champagne est terminée et, au final, la tentative de percée française est un échec. Ces offensives de 1915 réussirent à bousculer quelque peu les dispositifs allemands au prix de pertes effroyables. Le haut-commandement déplore l’insuffisance des moyens d’attaque et particulièrement en artillerie lourde, domaine dans lequel l’Allemagne possède une supériorité incontestable depuis le début de la guerre.
Un blessé à l'ypérite
Un blessé à l'ypérite

Le 22 avril, une nouvelle arme apparait: les gaz asphyxiants (ypérite) qui sont utilisés à Strenstraate et à Ypres par les Allemands. . L'effet est immédiat et foudroyant. Mais jamais les Allemands ni les Alliés, qui l'essaient à leur tour, ne procèdent à une utilisation systématique. Contrôlant mal le mouvement des vents, les uns et les autres avaient peur que les nappes ne se retournent, et les soldats ne sont pas équipés pour occuper les zones infectées. Aussi, l'emploi des gaz ne permit jamais de remporter plus qu'un succès local.

Les 11 mars et 10 avril, les gouvernements britanniques et français donnent leur accord sur le principe d’une annexion de Constantinople par la Russie. Deux semaines plus tard, le 24 avril, plus de 600 intellectuels arméniens de Constantinople sont arrêtés et déportés par les Jeunes-Turcs (date considérée symboliquement comme marquant le début du génocide arménien).

Au même moment, l’expédition de Gallipoli est un échec qui coûte la vie à plus 200 000 soldats britanniques sur 400 000 engagés, provenant pour la plupart du Commonwealth (fin en juillet) et le 26, le Traité secret de Londres entre l’Entente est signé et l’Italie s’engage à entrer en guerre contre les Empires centraux dans un délai d’un mois. Les Alliés acceptent les revendications du 9 mars. Pour la première fois de l'histoire, les pays en guerre vont mobiliser toutes leurs ressources, humaines, économiques, financières, dans la conduite d'un conflit total.

L'organisation en armées, corps d'armée, division, brigade, régiment, bataillon, compagnie, section, escouade dans les deux camps est relativement similaire. La dotation et la répartition en matériel et en armes sont pratiquement identiques. Toutefois, la France a privilégié l'offensive et possède une artillerie plus légère fondée, notamment, sur le canon de 75 Modèle 1897 afin de favoriser les mouvements. L'Allemagne possède une artillerie plus lourde et à plus longue portée, favorisée notamment par ses capacités de production et capable de mener des combats plus défensifs. Ces choix ont une importance non négligeable au début de la Guerre et la différence n'est comblée qu'au début de 1916.

Le front russe [modifier]

Après la stabilisation des fronts, les Allemands reprennent l'initiative, cette fois en attaquant à l'est. Le 7 février, les Allemands lancent une offensive au sud-est des lacs de Mazurie, dirigée par Hindenburg. Les Russes sont encerclés et se replient sur le Niémen. Les Allemands remportent des succès spectaculaires, occupant toute la Pologne, la Lituanie et une partie de la Lettonie. Faute de munitions et d'artillerie lourde, les Russes n'ont pu tenir tête ; ils perdent près de deux millions d'hommes, une catastrophe qui, à long terme, ébranle le régime. Il n'en parait pourtant rien puisque les Russes se replient en bon ordre sur des positions retranchées.

Les autres fronts [modifier]

Troupes britanniques lors du débarquement à Gallipoli
Troupes britanniques lors du débarquement à Gallipoli

Au lieu de se heurter au gros des troupes ennemies là où elles étaient bien organisées, installées dans un réseau savant de tranchées, l'état-major des Alliés décide de porter ses coups sur des points de défense allemande plus vulnérables auprès de l’allié turc. Le 25 avril 1915, un corps expéditionnaire allié débarque aux Dardanelles. Le contrôle des Détroits permettrait à la France et au Royaume-Uni de ravitailler la Russie et d'encercler les Empires centraux. Cette idée, défendue notamment par le chef de l'Amirauté britannique, Winston Churchill, débouche sur un débarquement à Gallipoli de troupes essentiellement constituées d'Australiens et de Néo-Zélandais. Malgré le courage des soldats de l'ANZAC (Australia and New Zealand Army Corps), les Alliés ne parviennent pas à pénétrer par surprise dans l'Empire ottoman, et échouent dans leurs offensives successives. L'entreprise coûte 145 000 hommes aux Alliés et elle est un échec total. Les rescapés sont débarqués à Salonique, au mépris de la neutralité grecque pour aider les Serbes menacés par les puissances centrales. Le corps expéditionnaire constitue l'armée d'Orient. Cette armée soutient ensuite les Serbes et participe à l'effondrement de l'empire austro-hongrois en 1918.

  • Le colonel Lawrence, dit Lawrence d'Arabie, fomente pour les Britanniques le soulèvement des tribus arabes pour gêner les Ottomans.
  • Avec l'aide bulgare, les coalisés réussissent à occuper toute la Serbie, contraignant l'armée royale à traverser le pays pour trouver refuge à Corfou.

Les tentatives de paix [modifier]

L'on peut distinguer en 1915 deux tentatives de ramener la paix sur le continent européen:

Dans les deux cas l'on appelle à une paix blanche sans vainqueurs ni vaincus. Mais les États se sont trop profondément engagés dans la guerre pour accepter une telle résolution du conflit.

L'année 1916 [modifier]

Le front ouest [modifier]

Au début de l'année 1916, le commandement allemand décide d'user complètement l'armée française en l'obligeant à s'engager à fond. Il choisit d'attaquer Verdun, saillant vulnérable dans la ligne de défense allemande, un pivot du front fortifié que les Français voudront défendre coûte que coûte. Le site offre la possibilité d'attaquer les lignes françaises de trois côtés. De plus, l'armée allemande bénéficie contrairement aux Français de nombreuses voies ferrées qui facilitent les approvisionnements en matériels et en hommes. Enfin, les manoeuvres d'approche peuvent se dérouler dans une relative discrétion à l'abri du manteau forestier. Dans l'esprit du haut commandement allemand, « il ne s'agissait pas essentiellement de prendre Verdun [...], mais de fixer les forces françaises, de les attirer sur ce champ de bataille qu'elles défendraient pied à pied [...], de saigner à blanc l'armée française grâce à la supériorité en artillerie ». Exsangue, l'armée française serait incapable de mener à bien l'offensive prévue sur la Somme. Le lundi 21 février, après une courte mais violente préparation d'artillerie, le commandement lance une attaque avec trois corps d'armée. Les deux divisions françaises qui défendent les seize kilomètres de la première ligne sont submergées. Très vite, le commandant de la IIe Armée, Philippe Pétain, organise la riposte. Il met en place une liaison avec Bar-le-Duc, à l'arrière. En 24 heures, 6.000 camions montent vers le front en empruntant cette «Voie sacrée». L'assaut allemand est repoussé et la brèche colmatée. Mais les attaques vont se renouveler pendant plusieurs mois, sans cesse contenues. Le 6 mars, les Allemands lancent une nouvelle attaque à Mort-Homme. «On les aura !» écrit Pétain dans le célèbre ordre du jour du 10 avril... Il obtient que ses troupes soient régulièrement renouvelées avant qu'elles ne soient trop éprouvées. C'est «le tourniquet» où toute l'armée française connait l'enfer de Verdun. Le déclenchement de l'offensive de la Somme en juillet et une nouvelle offensive des Russes sur le front oriental obligent les Allemands à relâcher leur pression sur Verdun. En décembre, Mangin reprend les forts perdus. Près de sept cent mille combattants français ou allemands sont morts sur ce champ de bataille.

Entre le 1er juillet et 18 novembre 1916 a lieu la bataille de la Somme. Les troupes anglaises et françaises attaquent et tentent de percer les lignes de défense fortifiées allemandes au nord de la Somme sur une ligne nord-sud de 45 km. L'offensive est précédée par une intense préparation d'artillerie. Pendant une semaine, 1,6 million d'obus tombent sur les lignes allemandes. Les alliés sont persuadés d'avoir liquidé toute résistance du côté ennemi. L'offensive de la Somme, au départ offensive de rupture, se transforme progressivement en une guerre d'usure. La plupart des soldats anglais sont des engagés volontaires qui n'ont aucune expérience du feu. Dès les premières minutes, ils succombent en grand nombre dans les barbelés qui séparent les ennemis. Les soldats des deux bords ont l’impression de vivre en enfer. Les débauches d’artilleries empêchent toute percée d’aboutir. Les soldats combattent souvent pour quelques mètres et n’arrivent pas à percer les tranchées ennemies protégées par un tir nourri d’artillerie et des lignes de barbelés. Le bilan de la bataille de la Somme est très lourd. 650 000 alliés, principalement des Britanniques, et 580 000 hommes pour les allemands sont hors de combat, tués blessés ou disparus. Les troupes alliées n’avancent que de 13 km sur un front de 35 km de long.

Le front Est [modifier]

L'année 1917 [modifier]

Le front Ouest [modifier]

1917 connaît une crise qui affecte tous les secteurs. Malgrè les échecs des batailles de Verdun et de la Somme, le général Nivelle élabore un nouveau plan d'attaque frontale qui doit être le dernier. Il choisit un secteur situé entre Reims et Soissons : Le chemin des Dames, qu'il estime mal défendu. Pendant six semaines, de début avril à la mi mai, des assauts successifs tentent de conquêrir ce site. Pendant le premier assaut, 40 000 Français tombent sous le feu infranchissable des mitrailleuses allemandes. Il est vrai que l’attaque n’avait rien d’une surprise. Les Allemands avaient appris par des prisonniers la prochaine offensive contre leur site et avaient grandement amélioré leurs positions en plaçant davantage de mitrailleuses, en construisant des souterrains de protection, des abris souterrains à 10 ou 15 m de profondeur. En tout 270 000 soldats périssent. L'échec de l'offensive du chemin de Dames a pour conséquence immédiate les mutineries qui ne sont pas un « refus de se battre, mais d'une certaine façon de se battre ». Il est à noter que parmi les 40 000 mutins, il n’y pas de désertion, ni de fraternisation avec l’ennemi. Les mutins restent dans leur cantonnement et refusent de montée en ligne. Ils insultent les officiers qu’ils jugent incompétents. Les mutins sont punis avec une relative modération par Pétain devenu le général en chef des armées françaises à la place de Nivelle. Il y a 629 condamnations à mort et finalement 75 exécutions. Pétain tente de mettre fin au mécontentement des soldats en améliorant leur vie quotidienne pour le repos, la nourriture et le rythme des permissions. Il décide aussi de ne plus lancer les hommes à l'attaque tant qu'il ne disposerait pas d'une supériorité absolue en matériel. En effet, l’entrée en guerre des américains aux côtés des alliés français et britanniques en avril 1917, laisse espérer un retournement de la situation. Toutefois, le commandement français n'ose plus lancer les hommes à l'attaque tant qu'il ne dispose pas d'une supériorité absolue en matériel grâce aux Américains et aux tanks. Pourtant, impatient de remporter un succès qui lui fût propre, l'état-major anglais lance une offensive à Passchendaele, dans les Flandres à l'automne 1917. Il réussit seulement à mener à une mort inutile plusieurs centaines de milliers de Britanniques et d'Allemands.

En mars 1917, l’état major impérial allemand prend la décision stratégique de reculer le front plus au nord, sur la ligne dite « Hindenburg », et fit évacuer toutes ses armées des positions occupées depuis 1914 dans le secteur de l’Aisne. Ils dynamitent systématiquement les édifices emblématiques des villes et villages auparavant occupés. Ainsi disparaissent notamment les forteresses de Ham (Somme), située non loin de là, et de Coucy (27 mars 1917). Ce recul permet de raccourcir le front et d’économiser les forces nécessaires à sa défense. Les seules offensives alliées victorieuses de 1917 ont lieu autour d'Arras et d'Ypres en avril et juin 1917, lorsque les troupes britanniques et du Commonwealth prennent quelques villages aux Allemands. La prise de Vimy par les Canadiens le 9 avril 1917 est devenu un symbole de la force du Canada et de la capacité des Canadiens de gagner un objectif sans l'aide des Britanniques.

Sur le front italien, les forces italiennes et autrichiennes s'affrontent sans résultat depuis deux ans et demi sur le front d'Isonzo au nord-ouest de Trieste. Le 14 octobre 1917, lors de la bataille de Caporetto, les soldats italiens reculent devant une offensive austro-allemande. Plus de 600 000 soldats italiens, fatigués et démoralisés, désertent ou se rendent. L'Italie vit sous la menace d'une défaite militaire totale. Mais le 7 novembre, la ligne de front italienne est enfin stabilisée sur le fleuve Piave, à environ 110 kilomètres du front d'Isonzo. La défaite de Caporetto incite la France et la Grande-Bretagne à envoyer des renforts et à mettre en place le Conseil suprême de guerre pour coordonner les efforts de guerre des Alliés.

La guerre sous-marine [modifier]

En 1917, sous la pression des militaires, et notamment de l'amiral Tirpitz, le Kaiser se décide à pratiquer la guerre sous-marine à outrance, c'est à dire de couler tous les navires se rendant en Grande-Bretagne, même les neutres. Ils espèrent étouffer l'économie britannique et la contraindre à se retirer du conflit. En avril 1917, les sous-marins allemands ont déjà coulé 847 000 tonnes, soit l'équivalent du quart de la flotte commerciale française. Toutefois, l'organisation de convois sous la protection de la marine anglaise, le dragage des mines réussissent à émousser l'arme sous-marine. En fin de compte, au lieu de faire baisser pavillon à l'Angleterre et de terroriser les neutres, la guerre sous-marine à outrance suscite l'intervention américaine.

De plus, la Grande-Bretagne demande l'aide du Japon. Le croiseur Akashi et huit destroyers sont envoyés à Malte, chiffre qui est porté par la suite à 17 navires, sans compter les navires à commandement mixte. Cette flotte d’escorte et de soutien protège les convois alliés en Méditerranée et permet aux troupes alliées d'être acheminées d'Égypte vers Salonique et Marseille, pour prendre part à la grande offensive de 1918. Le destroyer Matsu a sauvé plus de trois mille soldats et membres d’équipage du navire de transport Transylvania, torpillé au large des côtes françaises. En tout, le Japon a escorté 788 bateaux en Méditerranée, dont 700 000 hommes de troupes du Commonwealth britannique.

Entrée en guerre des États-Unis [modifier]

En août 1914, les États-Unis très isolationnistes restent neutres malgré les liens privilégiés avec des pays de l'Entente, en particulier le Royaume-Uni. Le blocus imposé par la flotte des pays de l'Entente met fin en quasi-totalité aux échanges entre les États-Unis et l'Allemagne. Dans le même temps, les liens financiers et commerciaux entre les États-Unis et les pays de l'Entente ne cessent de coître. Le torpillage du paquebot britannique Lusitania le 7 mai 1915, a tué 128 ressortissants américains, ce qui émeut l'opinion américaine et la fait basculer en faveur de la guerre. Les maladresses de la diplomatie allemande aident son revirement : en janvier 1917, le ministre-conseiller Zimmermann n'hésite pas à promettre au Mexique l'alliance de l'Allemagne contre les États-Unis avec, pour salaire de la victoire, le retour des provinces perdues (Texas, Arizona, Nouveau-Mexique). Cette intervention du Kaiser dans les affaires américaines suscite l'indignation. Le congrès américain décide l'entrée en guerre contre les empires centraux. Le président Woodrow Wilson fixe dès janvier 1918 ses objectifs de paix. Plusieurs pays d'Amérique latine s'engagent aussi dans le conflit aux côtés de l'Entente.

Affiche de recrutement pour l'U.S. Army.
Affiche de recrutement pour l'U.S. Army.
Un soldat américain avec son équipement.
Un soldat américain avec son équipement.

Comme le Royaume-Uni, les États-Unis disposent uniquement d'une armée de métier. Ainsi, lorsque la proposition de guerre du président Wilson devant le Congrès le 2 avril est acceptée, et que les États-Unis entrent en guerre le 6, le président américain doit compter majoritairement sur la base du volontariat pour constituer la force de 1,2 million d'hommes qui n'arrivera en France qu'à partir du mois d'octobre 1917. C'est la fameuse campagne d'affichage ayant pour symbole l'Oncle Sam pointant son index vers le lecteur. Le corps militaire américain, lorsqu'il établit ses premiers campements autour de Nantes et de La Rochelle en octobre 1917, surprend l'opinion française par sa modernité et surtout par son humanité à l'égard des hommes du rang (cas des douches qui contraste fortement avec la situation des poilus et des camps français très sobres et modestes). L'uniforme américain est vert, complété par un casque en forme de cercle tout comme le modèle anglais. C'est enfin une armée qui contribuera grandement à la victoire sur les Empires centraux, puisque lorsque la contre-attaque générale est lancée par le maréchal Foch en 1918, les GI's ne représentent pas moins de 31 % des forces combattantes alliées. Au total 2 millions de militaires américains seront sur le vieux continent au moment de l'armistice.

Le front Est [modifier]

La Russie ne peut pas soutenir une guerre contre un ennemi mieux équipé et mieux organisé. L’effort que demande une guerre, production industrielle et agricole accrue, engendre un rationnement de la population et des troubles sociaux. Au début de l’année 1917, la Russie est épuisée, les désertions se multiplient et les villes connaissent des troubles d’approvisionnement qui rendent la situation explosive. Il suffit de peu pour que tout éclate. En mars 1917, une première révolution éclate. Elle porte au pouvoir la bourgeoisie libérale qui entend continuer la guerre alors que les soviets, de plus en plus influents exigent la paix . Mais la Russie n’est plus une force d’attaque et les alliés craignent une intensification de l’effort allemand à l’ouest. En octobre, Lénine organise la seconde révolution et lance des pourparlers de paix amenant à l'armistice en décembre.

Dans l'Empire ottoman [modifier]

  • Le ministre des affaires étrangères britannique, Lord Arthur Balfour, promet l'établissement d'un État juif en Palestine pour obtenir la méthode de fabrication de l'acétone et motiver les Juifs américains à soutenir l'entrée en guerre des États-Unis. La même année, les Britanniques attaquèrent la Palestine, dont ils gardent le contrôle jusqu'en 1947. De nombreux Juifs s'y installent après les épreuves de la Seconde Guerre mondiale.

1918, la fin de la guerre [modifier]

Début 1918, les Alliés perdent un front avec la sortie du conflit de la Russie. La Russie bolchevique signe le Traité de Brest-Litovsk (négociée par Léon Trotsky) en mars 1918. L'Allemagne reçoit un train d'or (le contenu de celui-ci est confisqué à l'Allemagne par le traité de Versailles), occupe la Pologne, l'Ukraine, la Finlande, les Pays baltes et une partie de la Biélorussie. Les Allemands profitent aussi de cette défection pour envoyer d'importants renforts sur le front ouest et tenter d'obtenir une victoire rapide avant l'arrivée effective des Américains. C'est le retour de la guerre de mouvement.

Territoire occupé par les puissances centrales après le traité de Brest-Litovsk
Territoire occupé par les puissances centrales après le traité de Brest-Litovsk

Le front ouest [modifier]

Le Haut commandement allemand (Maréchal Hindenburg et Quartier maître général Erich Ludendorff) sait qu'il dispose d'un délai de quelques mois — jusqu'à juin-juillet 1918 — pour remporter une victoire décisive sur les troupes alliées. Renforcés par les troupes venant du front est, et souhaitant forcer la décision avant l'arrivée des troupes américaines, les Allemands mettent toutes leurs forces dans d'ultimes offensives à l'ouest. Le commandement allemand décide de lancer une série de coups de boutoir contre les Anglais, particulièrement éprouvés depuis Passchendaele. Ils portent l'effort à la jonction du front français : connaissant la mésentente entre Haig et Pétain, ils espéraient en jouer. Il s'en faut de peu que les lignes anglaises ne soient emportées lors de l'offensive du 21 mars, dans la région de Saint-Quentin. Pétain n'envoie pas de renforts et il faut l'autorité de Clemenceau et de Foch pour amener Fayolle au secours des Anglais et sauver la situation. Une offensive contre les Français, le 27 mai, au Chemin des Dames, pousse l’armée allemande à la hauteur de Reims et de Soissons soit une avancée de 60 kilomètres.

Paris est de nouveau à la portée des canons allemands à longue portée. Pourtant la rupture décisive du front allié n'étant pas atteinte, le haut commandement allemand envisage alors un ultime effort et souhaite le diriger à l'encontre des troupes britanniques, réputées plus affaiblies afin de les rejeter à la mer en les coupant de l'armée française. Cette offensive doit être précédée par une offensive contre l'armée française afin d'immobiliser les réserves de celle-ci pour l'empêcher de secourir ensuite l'armée britannique. Lancée le 15 juillet 1918 par les troupes allemandes en Champagne, cette offensive préliminaire de « diversion » permet de mettre en œuvre pour la toute première fois à cette échelle, la tactique de la zone défensive (formalisée par le général Pétain depuis près d'une année) qui va permettre de faire échec aux visées allemandes. Les troupes allemandes pénètrent en effet les premières lignes françaises, dont les forces organisées en profondeur, avec des môles de résistance, opposent un feu meurtrier. La progression des troupes allemandes est importante, et elles franchissent la Marne (seconde bataille de la Marne après celle de septembre 1914). Aventurées très au Sud et disposées en pointe sans se prémunir contre des attaques sur ses flancs, les troupes allemandes sont bousculées par la contre-attaque française dans la région de Villers-Cotterêts, entamée le 18 juillet 1918. Les résultats de cette contre-attaque sont dévastateurs pour ces troupes allemandes qui doivent refluer vers le Nord en évitant de justesse l'encerclement.

À compter de cette date, l'armée allemande n'est plus jamais en mesure d'engager une action offensive, l'initiative étant désormais dans le seul camp des Alliés qui vont engager dans les mois suivants, tout d'abord des contre-attaques permettant de regagner le terrain perdu au cours du printemps 1918, puis des contre-offensives majeures. La grande offensive victorieuse a lieu le 8 août 1918. Les soldats canadiens, soutenus par les Australiens, les Français et les Britanniques, lancent une attaque en Picardie et défoncent les lignes allemandes. Plus au sud, les soldats américains et français se lancent aussi dans de grandes attaques victorieuses. Pour la première fois des milliers de soldats allemands se rendent sans combat. Les troupes allemandes ne peuvent résister aux armées alliées maintenant coordonnées par le général Foch. Ces dernières sont renforcées chaque jour davantage par le matériel et les soldats américains, par les premiers chars Renault FT-17 et par une supériorité sous-marine et aérienne.

Les fronts orientaux [modifier]

L'armistice est demandée par les Bulgares, le 26 septembre. l'armée turque est anéantie par les Anglais à Megiddo.

La défaite des empires centraux [modifier]

Les généraux allemands conscient de la défaite de l'Allemagne à terme, ne songent plus qu'à hâter la conclusion de l'armistice. Ils voudraient le signer avant que l'adversaire ne mesure sa victoire avec exactitude, avant qu'il ait reconquis le territoire français. L'armée austro-hongroise, démoralisée par la désertion de nombreux contingents slaves, est vaincue à Vittorio Veneto, le 25 octobre. Charles Ier demande l'armistice de Villa Giusti, puis abandonne son trône. En Allemagne, Guillaume II refuse d'abdiquer ce qui entraine des manifestations en faveur de la paix. Le 3 novembre, des mutineries éclatent à Kiel : les marins refusent de livrer une bataille « pour l'honneur ». La vague révolutionnaire gagne toute l'Allemagne. Le 9 novembre, Guillaume II était contraint d'abdiquer. Le gouvernement de la nouvelle République allemande signe l'armistice de Rethondes le 11 novembre 1918 dans le wagon de l'armistice alors que les troupes canadiennes lancent la dernière offensive de la guerre en attaquant Mons, en Belgique. Ainsi, les Allemands n'ont pas la guerre sur leur territoire ; ayant campé pendant quatre ans en terre ennemie, ils imaginent mal qu'ils sont vraiment vaincus.

Les clauses de l'armistice leur paraissent d'autant plus dures : reddition de la flotte de guerre, évacuation de la rive gauche du Rhin, livraison de 5 000 canons et 30 000 mitrailleuses... Pourtant, en comparaison des dévastations causées en territoire ennemi, elle n'affaiblissent que très peu la puissance allemande. En 1918, la force d'une nation réside dans la puissance industrielle. Plus tard, les propagandistes nazis ont ainsi pu déclarer que l'armée ne s'était pas rendue et que la défaite incombait aux civils.

La vie au front [modifier]

Par l’ampleur des combattants en lice, la première guerre mondiale est bien une guerre totale. Près de 70 millions de combattants sont mobilisés. Ceux qui sont au front combattent dans des conditions épouvantables.

Les tranchées [modifier]

Vue aérienne du système de tranchée entre Loos-en-Gohelle et Hulluch en Artois (France) en juillet 1917.
Vue aérienne du système de tranchée entre Loos-en-Gohelle et Hulluch en Artois (France) en juillet 1917.

Le premier conflit mondial est caractérisé par une ligne de front continue, fortifiée, qui ne sera jamais rompue par aucune des armées en présence avant 1918. Le front est constitué de plusieurs lignes de défenses creusées dans la terre, les tranchées, reliées entre elles par des boyaux d'accès. Les soldats vivent et meurent là, dans la boue, le corps envahi de vermine, en compagnie des rats et de l'odeur pestilentielle des cadavres en décomposition. Un no man's land rendu infranchissable par des réseaux denses de barbelés, battu par le feu des mitrailleuses sépare les deux premières lignes. Le danger est permanent, même en période de calme quand l'activité du front est faible, la mort survient n'importe quand au cours d'une patrouille, d'une corvée, d'une relève, ou d'un bombardement d'artillerie qui s'abat sur la position sans raison particulière. L'observation aérienne par les avions et les ballons permet aux armées de connaître avec précision la configuration du terrain ennemi, si bien que les tirs d'artillerie ne tombent jamais au hasard, les obus pleuvent toujours, de jour comme de nuit, en faisant le maximum de dégâts.
Les soldats ne se trouvent en sécurité qu'à une dizaine de kilomètres derrière les lignes quand ils sont hors de portée de l'artillerie lourde.

Les armées ne sont pas préparées à une guerre de tranchée. Plusieurs mois durant, les soldats français portent un pantalon rouge plutôt voyant. Ils finissent par porter un uniforme bleu horizon plus discret. L’uniforme ne prévoit pas non plus de protéger la tête des soldats. Ce n’est qu’en 1915 que le casque remplace le képi. La mortalité diminue de 50 % pour les plaies crâniennes. Les conditions de vie sont épouvantables. D’emblée les allemands ont bétonnés alors que du côté français, on a affaire à des tranchées de terres qui résistent tant bien que mal aux obus. Les soldats souffrent énormément du froid, de l’humidité, des rats et autres parasites. Le ravitaillement laisse parfois à désirer dans les tranchées les plus exposées au front

On a souvent reproché aux chefs militaires du premier conflit mondial d'avoir conduit leurs troupes dans cette guerre de tranchée de façon aussi coûteuse en vies humaines qu'inutile. Pourtant, cette guerre de position n'est pas un choix stratégique, elle est due au fait que, en ce début de l'ère industrielle, alors que les nations occidentales sont déjà capables de produire des armements en masse, les « progrès » techniques qui ne cesseront de se succéder durant 4 ans ont surtout concerné le matériel et la puissance de destruction plutôt que les moyens de s'en protéger.
Les débauches d’artilleries empêchent toute percée d’aboutir. Les soldats combattent souvent pour quelques mètres et n’arrivent pas à percer les tranchées ennemies protégées par un tir nourri d’artillerie et des lignes de barbelés. De 1914 à 1918, près de 70 % des pertes en vies humaines ont été provoquées par l’artillerie, contre moins de 20 % dans les conflits précédents. Ainsi, pour emporter les tranchées et mettre fin à cette forme de guerre, il faut attendre une arme entièrement nouvelle et qui apparut plus tard, le char d'assaut.

Nouvelles armes et nouvelles tactiques [modifier]

Avion militaire allemand. Sa mitrailleuse LMG 14 "Parabellum" est bien visible
Avion militaire allemand. Sa mitrailleuse LMG 14 "Parabellum" est bien visible
Soldats australiens portant des masques à gaz. Ypres, 1917
Soldats australiens portant des masques à gaz. Ypres, 1917

Cette guerre a été l'occasion pour l'industrie de l'armement de lancer de nouveaux matériaux qui aident à la maturation des techniques et des méthodes. Pour une liste exhaustive des armes utilisées voir Liste des armes de la Première Guerre mondiale

Aviation [modifier]

  • Reconnaissance aérienne permettant l'ajustement du tir de l'artillerie et permettant également de cartographier les lignes ennemies.
  • Mitraillages de position.
  • Combats aériens qui révèlent de nombreux pilotes comme étant des as comme l'Allemand Richthofen, le "baron rouge", les Français Fonck et Guynemer, l'Anglais Mannock, le Canadien Bishop...
  • Premiers bombardements aériens de l'histoire. Ce sont surtout les dirigeables Zeppelin qui se chargent de cette mission, bombardant fréquemment Paris et Londres. On peut souligner l'aspect rudimentaire encore du processus, les obus étant lâchés à la main.

Véhicules blindés [modifier]

  • Attaque de position avec blindés, couvrant les fantassins.
  • Construction des premiers chars d'assaut (Renault, Schneider)

Train de campagne [modifier]

  • Pour desservir les fronts furent installés pour la première fois des Chemins de fer de campagne (Système Péchot pour l'armée française).

Armes chimiques [modifier]

Certains étaient quasi indétectables et n'agissaient que 3 jours après inhalation, il était ainsi impossible de savoir si l'on était contaminé ou pas. Les masques à gaz ont rapidement été produits, et ce type d'arme expose à y être exposé en cas de changement de vent, ou au contact de zone exposée.

Le front intérieur [modifier]

Les femmes [modifier]

Femmes fabriquant des obus, France, 1917
Femmes fabriquant des obus, France, 1917

Dans tous les pays, les femmes deviennent un indispensable soutien à l'effort de guerre. En France, le 7 août 1914, elles sont appelées à travailler par le chef du gouvernement Viviani[6]. Dans les villes, celles qui fabriquent des armes dans les usines (comme les usines Schneider au Creusot) sont surnommées les "munitionnettes". Les femmes auront fabriquées en quatre ans 300 millions d'obus et plus de six milliards de cartouches. Désormais, les femmes distribuent aussi le courrier, s'occupent de tâches administratives, conduisent les transports ...

Dans les campagnes, elles retroussent leurs manches pour s'atteler aux travaux agricoles. Beaucoup de jeunes femmes s'engagent comme infirmières dans les hôpitaux qui accueillent chaque jour des milliers de blessés. Elles assistent les médecins qui opèrent sur le champ de bataille. Certaines sont marraines de guerre: elles écrivent des lettres d'encouragement, envoient des colis aux soldats, qu'elles rencontrent parfois lors de leurs permissions. Avec la Première Guerre mondiale, les femmes ont fait les premiers pas sur le chemin de l'émancipation. Mais pour beaucoup, l'après-guerre a constitué un retour à la normale et aux valeurs traditionnelles. En 1921, les femmes au travail en France n'étaient pas plus nombreuses qu'avant 1914. Certaines ont toutefois atteint un niveau de responsabilité inédit. Environ 700 000 veuves de guerre deviennent d'ailleurs des chefs de famille. Dans certains pays, comme l'Allemagne et les États-Unis, le droit de vote est accordé aux femmes dés 1919. La France, elle, en 1945 pour permettre aux femmes de devenir enfin des citoyennes.

Les emprunts de guerre en France, des campagnes de collecte d'or sont menées auprès des civils, pour financer la guerre. Mais la principale source de financement est située aux États-Unis, soit en numéraire, soit par l'achat à crédit de matériel.

Les colonies [modifier]

Les colonies ont joué un rôle primordial pendant la Première Guerre mondiale, fournissant aux Alliés de la matière première et de la main d'œuvre. Des centaines de milliers de "tirailleurs sénégalais" (un corps de militaire constitué en 1857 par Napoléon III) sont mobilisés en renfort des troupes françaises, souvent en première ligne. En octobre 1915, un décret ordonne la mobilisation des africains de plus de 18 ans. Un député sénégalais, Blaise Diagne, pense tenir là une opportunité pour les Africains de s'émanciper. Ces hommes viennent d'Afrique noire (Sénégal, Burkina Faso, Bénin, Mali, Niger), d'Afrique du Nord (Algérie, Tunisie, Maroc, Mauritanie) et de Madagascar, de Chine, d'Indochine, des Antilles et de Guyane.

Ils sont entre 300 000 et 500 000 à combattre. Des dizaines de milliers y laisseront la vie. Même si l'image de l'"indigène" laisse place à celle du soldat, globalement les préjugés demeurent. Par la suite, avant et après la décolonisation, la dette de sang contractée par la France au cours des deux guerres mondiales pèsera lourd dans les reproches d'ingratitude formulés à son égard, même si, contrairement à une légende noire tenace, le nombre d' "indigènes" morts au combat ne fut pas proportionnellement plus élevé que celui des métropolitains.

Le Khédive d'Égypte Abbas II Hilmi appelle les Egyptiens à lutter contre la Grande-Bretagne, qui décide de placer l'Egypte sous son protectorat et remplaça Abbas par son oncle Hussein Kamal.

L'industrie [modifier]

La Grande Guerre se distingue des conflits précédents en ce qu'elle est aussi la première "guerre industrielle". Entre 1915 et 1917, tous les pays impliqués dans le conflit sont contraints de restructurer leur industrie : il apparaît immédiatement que les stocks sont tout à fait insuffisants pour soutenir l'effort de guerre. Si elle n'avait pas veillé à augmenter sa production, la France, par exemple, se serait retrouvée à court de munitions pour l'artillerie lourde, deux mois à peine après l'ouverture des hostilités. En Italie, où Marinetti et les autres futuristes se font les chantres enthousiastes de l'ère de la machine, la production de mitrailleuses passe, entre 1915 et 1918, de 613 à 19 904 unités; les automobiles, de 9200 à 20 000 unités. De 10 400, la fabrication de munitions passe à 88 400 unités par jour. Les dépenses de guerre pèsent fortement sur le budget des États qui tentent de faire face à leur lourd déficit en appliquant diverses méthodes: l'emprunt public (en Allemagne), l'augmentation des impôts directs (Grande-Bretagne), l'émission d'emprunts publics et l'augmentation de la circulation monétaire (Italie et France). La main d’œuvre employée dans les secteurs de l'industrie liés à l'effort de guerre augmente elle aussi. Il faut pourvoir les postes laissés vacants par les hommes appelés au front. Pour cela, on fait appel aux femmes et à la main d'oeuvre coloniale ou étrangère : en France, à la fin de la guerre, sur 1 700 000 personnes affectées à l'industrie de guerre, on compte 497 000 militaires, 430 000 femmes, 425 000 civils, 133 000 jeunes, 61 000 coloniaux et 40 000 prisonniers.

L'État [modifier]

Les Etats tirent profit de la guerre pour accroître leurs pouvoirs et leurs domaines de compétences. Ainsi assiste-t-on d'abord à un phénomène de centralisation du pouvoir, visible en Angleterre au travers du "War cabinet" de Lloyd George qui ne comporte que 4 ministres dont un général, Jan Smuts. En Allemagne les pouvoirs du Kaiser sont également renforcés, et il en va de même pour ceux de l'empereur en Autriche. En France, l'Union Sacrée permet un gel, temporaire, des divisions politiques. Après s'être effacé en 1914, le Parlement reprend le contrôle du gouvernement et bientôt celui du commandement militaire malgrè la toute puissance de Joffre[7].

Le pouvoir élargit ensuite le champs de ses compétences. La censure est partout réhabilitée au nom de l'intérêt national. En France cette censure prend la forme d'une loi du 4 août 1914, votée dans l'urgence, permet l'interdiction de tout article apte à révéler des informations à l'ennemi, ou à décourager les français (notamment en révélant la réalité des conditions de vie au sein des tranchées). Cette loi fut par la suite allégée par Clemenceau, en 1917, et il était désormais permis de critiquer l'action gouvernementale. Cependant elle restera effective jusqu'en octobre 1919, soit un an après la fin des hostilités. Paradoxalement, la censure fut beaucoup plus rigoureuse en France qu'en Allemagne ou en Angleterre, ce qui pose le problème de sa compatibilité avec un régime démocratique, mais a aussi permis d'empêcher que l'État-major allemand connaisse la gravité de la crise du moral en 1917.[8]

Les conséquences de la première guerre mondiale [modifier]

Séquelles de guerre [modifier]

Article détaillé : Séquelle de guerre.

Les séquelles de guerre sont importantes : la reconstruction doit se faire sur des dizaines de milliers d'hectares physiquement dévastés où les villes, les villages, les usines et les puits de mines et les champs sont parfois littéralement effacés du paysage, sur des sols pollués par des milliers de cadavres humains et animaux, rendus dangereux par les sapes, les tranchées et les milliards d'obus et autres munitions non explosées ou non tirées (perdues ou dangereusement stockées). Des dizaines de milliers d'hectares sont gravement contaminés par les métaux lourds et parfois par les armes chimiques que l'on démantèle ou que l'on fait pétarder sans précautions suffisantes.

Les jugements expéditifs et rapides des tribunaux militaires ont laissé de graves séquelles psychiques chez les individus comme dans les familles
Les jugements expéditifs et rapides des tribunaux militaires ont laissé de graves séquelles psychiques chez les individus comme dans les familles

À ceci s’ajoutent de graves séquelles psychiques et sanitaires ; gueules cassées, trauma psychologiques, choc et contre-choc de la grippe espagnole qui a fait plus de morts (40 à 100 millions selon les estimations) que 4 ans de guerre, non-dits notamment quant aux répressions des mutineries de 1917 chez les Français, les Allemands et les Anglais (ex : mutinerie d'Étaples). En quatre ans, 2 400 "poilus" auront été condamnés à mort et 600 exécutés, les autres voyant leur peine commuée en travaux forcés[9]. Parmi ces Soldats fusillés pour l'exemple quelques uns dont Félix Baudy ont été rétablis dans leur honneur dans les années 1920 ou 1930. Ce premier conflit mondial laisse des millions d'orphelins, de désœuvrés et surtout, un esprit de haine et de revanche qui prépare déjà la Seconde Guerre mondiale. Alors qu'en France et en Belgique se construisent et se décorent les ossuaires et des centaines de cimetières militaires, alors que chaque commune ou presque construit son monument aux morts, et alors qu'avant les années folles où l'on cherche avant tout à oublier, un vent pacifiste rapidement contrôlé par les États proclame que cette guerre sera « la der des ders ».

Un ministère spécial de la reconstruction est créé en France. C’est une période pauvre en archives où toute les énergies sont consacrées à la reconstruction, avec une première période sombre où l'on fait intervenir les prisonniers de guerre, les travailleurs chinois épargnés par la grippe espagnole, ainsi qu’une main d’œuvre spécialement importée, notamment pour le désobusage qui dans le Nord de la France se fera curieusement sous l’autorité du commandement anglais et non de la France. Cette période générera quelques grandes fortunes dans le domaine de la récupération des métaux.
Dans le Nord et l'Est de la France, onze départements seront classés en "zone rouge". L'agriculture y sera en maints endroits interdite avant le déminage qui prendra plusieurs années (pour n'être terminé que dans les années 2000 au rythme actuel des découvertes et élimination d'obus et autres munitions actives dans l’ex-zone rouge), sans même envisager le traitement des munitions immergées par millions car jugées trop dangereuses pour être démantelées, ou faute de moyens financiers pour les stocker et traiter en sécurité).
Sur les sites les plus bouleversés où les explosifs et les toxiques de combat sont encore trop nombreux pour que l'on puisse rendre les sols à l'agriculture ou à l'urbanisation, on plantera des forêts de guerre, dont la forêt de Verdun et la forêt d'Argone, qui ont poussé sur d'anciens champs criblés de trous d'obus et de tranchées. Dans ces forêts, certains villages (Villages mémoires) ne seront pas reconstruits.

Ces séquelles terrestres sont connues des spécialistes, en particulier des démineurs, mais il semble que la pollution libérée par les dizaines de milliards de billes de plomb des obus shrapnell et les balles, ou le mercure des amorces soit lentement capable de s'accumuler dans les écosystèmes et certains aliments. C'est un problème qui n'a pas été traité par les historiens ni les spécialistes en santé publique. Aucune étude officielle ne semble s'être intéressée au devenir des métaux lourds et des toxiques de combat dans les sols et les écosystèmes de la zone rouge.

Les séquelles marines semblent quant à elles avoir été totalement oubliées durant 70 à 80 ans. Elles ne sont pourtant pas les moins préoccupantes.
Ainsi les pays baltes voient-ils la situation écologique de la mer Baltique s'effondrer des années 1990 à 2006, tout en redécouvrant des dizaines de milliers de tonnes de munitions immergées après 14-18 (incluant des armes chimiques dont certaines commençant à fuir). Au Danemark des pêcheurs sont brûlés par de l'ypérite remonté dans leurs filets. En Belgique, à Zeebrugge, on retrouve incidemment un dépôt immergé de 35 000 t d'obus noyés là peu après 1918 puis oubliés. Parmi ces obus, 12 000 tonnes sont chargés d'ypérite et de Chloropicrine toujours actives, à quelques centaines de mètres de la plage et de l'embouchure du port méthanier. C'est encore plus tardivement en 2005 que la France retrouve la mémoire, avec quelques articles de presse qui évoquent la publication discrète (et avec 5 ans de retard) d'un rapport à la Commission OSPAR listant les dépôts immergés de millions de munitions dangereuses et polluantes datant notamment de cette époque et des périodes suivantes. C'est face au littoral français que le nombre de dépôts immergés est le plus important. Alors que ces munitions commencent à fuir et à perdre leurs contenus toxiques, la question de leur devenir se pose. Une centaine de zones mortes (marine dead zones) ont été répertoriées en mer par l'ONU, la plupart coïncident avec des zones d'immersion en mer de munitions, ce qui pose la question de l'évaluation des impacts environnementaux de ces déchets toxiques et/ou dangereux immergés. Les taux de mercure augmentent de manière préoccupante dans les écosystèmes et notamment dans le poisson. On peut craindre qu'une partie de ce mercure provienne des milliards d'amorces au fulminate de mercure des têtes d'obus et des douilles d'obus ou de balles ou d'autre munitions (1g de mercure par amorce en moyenne) non utilisée ou non explosée et jetées en mer après cette guerre ou la suivante.

Le XXe siècle a inauguré son temps, celui de la mondialisation, par la première guerre se voulant « totale ». Ce conflit a utilisé et a dopé le progrès technique, notamment dans les domaines de la métallurgie, chimie, motorisation (y compris aérienne et sous-marine) et médecine. Ce progrès sera aussi l'outil de la revanche de 1939-1945. Hormis l'arme atomique, la plupart des armes du XXe siècle ont été conçues ou développées entre 1913 et 1919. Seule les armes chimiques, bien que massivement fabriquées et stockées ne seront pas ou très peu utilisées lors du conflit suivant et jusqu'à nos jours.

Le traité de Versailles de 1919 : Lloyd George, Signor Orlando, M. Clemenceau, Président Woodrow Wilson
Le traité de Versailles de 1919 : Lloyd George, Signor Orlando, M. Clemenceau, Président Woodrow Wilson

Le bilan catastrophique d'une Europe et d'un monde bouleversés [modifier]

Ossuaire de Douaumont, tombes de soldats musulmans
Ossuaire de Douaumont, tombes de soldats musulmans
Pays           Victimes     Morts     Blessés
Russie 7 650 000     1 700 000 5 950 000
Allemagne 6 253 758 2 037 700 4 216 058
France et Empire colonial français 5 513 800 1 357 800 4 266 000
Autriche-Hongrie 4 820 000 1 200 000 3 620 000
Empire britannique* 2 998 671 908 371 2 090 300
Italie 1 597 000 650 000 947 000
Serbie 1 178 148 450 000 728 148
Empire ottoman 725 000 325 000 400 000
Roumanie 455 706 335 706 120 000
États-Unis 360 300 126 000 234 300
Bulgarie 239 890 87 500 152 390
Canada* 239 605 66 655 172 950
Australie* 218 501 59 330 159 171
Serbie-et-Monténégro 60 000 50 000 10 000
Belgique 58 402 13 716 44 686
Grèce 26 000 5 000 21 000
Portugal 20 973 7 222 13 751
Terre-Neuve** 3 565 1 251 2 314
Japon 1 207 300 907
Totaux 31 266 438 9 381 551 23 148 975

*L’Empire britannique inclut le Canada, l’Australie, et l’Inde.
**Terre-Neuve n'intégra la fédération canadienne qu'en 1949.

Les pertes humaines s’élèvent à 9 millions de morts et 6 millions d'invalides. La France a été le pays le plus touché, proportionnellement : 1,4 million de tués et de disparus, soit 10 % de la population active masculine. Le nombre moyen de tués par jour chez les soldats français est de 900 (1500 pour l'armée allemande). Cette saignée s'accompagne d'un déficit des naissances. La stagnation démographique française se prolonge, avec un vieillissement de la population qui ne cesse de croître qu'avec le recours à l'immigration. Cette dernière participe à la reconstruction d'un pays dont le nord est en ruines maisons, ponts, routes, usines… On considère aussi qu'environ 500 000 soldats de tous bords sont morts après la guerre des suites de blessures de guerre ou de maladies contractées pendant la guerre. Il est à signaler également le phénomène nouveau des gueules cassées, nom donné aux mutilés de guerre qui survécurent grâce aux progrès de la médecine tout en gardant des séquelles physiques graves, lesquelles blessures étaient le plus souvent mortelles par le passé. L'intégration de ces victimes de guerre en nombre à la société dut se faire au moyen de nouvelles lois et organismes.

La Première Guerre mondiale est aussi le premier conflit à entraîner une entreprise d’extermination planifiée par un État de tout un peuple constituant une minorité, sous prétexte de sédition : le génocide des Arméniens est déclenché le 24 avril 1915 par le gouvernement jeune-turc de l’Empire ottoman. En un peu plus d'un an, près d'un million (entre 800 000 et 1 250 000) d'Arméniens périssent de la sorte, soit presque la moitié de la population arménienne ottomane.

Les destructions matérielles sont importantes. Les destructions matérielles ont durement affecté immeubles, usines, exploitations agricoles, champs, mines de charbon, infrastructures de communication ( ponts, routes voies ferrées ), principalement en France. 62 000 Km de routes, 5500 Km de voies ferrées doivent être rétablis. 3 millions d’hectares de terres ont été ravagées par les combats. Des villages champenois et lorrains ont été rayés de la carte et n'ont même pas pu être reconstruits à leur emplacement. Des villes comme la ville de Reims ont subi d'énormes destructions.
La production agricole et industrielle s'est effondrée à cause des impératifs de l'économie de guerre et de la mobilisation d'un grand nombre d'actifs. La guerre a entraîné une désorganisation des circuits commerciaux traditionnels. Il faut reconstruire, relancer l'activité, revenir à une économie de paix tout en faisant face à une grave pénurie de main d'oeuvre.

S'ajoute le problème de la reconversion de l'économie de guerre en économie de paix. Les américains sont les premiers à en connaître les effets, dès 1920, avec une récession brutale du fait d'un retour à une politique déflationniste (celle du secrétaire au trésor Andrew Melton). La production américaine d'acier baisse ainsi de moitié, et celle d'automobiles de 40% [10]. La crise américaine va rapidement s'étendre: d'abord au Japon (baisse d'un tiers de la production de soie, la principale industrie japonaise) puis en Grande-Bretagne. En Italie le problème principal est la réintégration d'une population massivement mobilisée dans le marché du travail (600 000 chômeurs)[11] d'où des désordres sociaux dont la conséquence directe sera le "Bienno rosso".
La reconversion de l'économie va également engendrer la désorganisation du système monétaire qui est patente en Europe centrale dans l'immédiat après-guerre: suite au vide laissé par la disparition de l'Autriche-Hongrie, les nouveaux États sont incapables d'acquérir la confiance des populations envers des monnaies souvent nouvelles.

La perte de prestige des Européens dans les colonies et dans le monde est importante. En Afrique où les franco-britanniques se sont emparés des colonies allemandes, en Extrême-Orient les japonais ont fait de même dans les îles Mariannes et en Nouvelle-Guinée. Les colonies ont fourni des vivres, des matières premières, « tirailleurs sénégalais » et « zouaves marocains », souvent engagés dans les combats de première ligne, comme en témoignent les cimetières militaires de l'Ourcq. Au lendemain de la guerre, les peuples colonisés ne croient plus à ce qu'on leur inculque – la supériorité naturelle de la métropole – et réclament une amélioration de leur sort. À ce premier déclin de l'influence européenne dans les colonies s'ajoute l'expansion des États-Unis, les plus grands bénéficiaires de la guerre, et du Japon, dont les capitaux se placent désormais à Londres et à Paris.

Cimetière du Commonwealth d'Étaples (littoral du Pas-de-Calais, France)
Cimetière du Commonwealth d'Étaples (littoral du Pas-de-Calais, France)

Les bouleversements sociaux [modifier]

La guerre provoque aussi des bouleversements sociaux : les clivages sociaux s'accentuent avec l'enrichissement des « marchands de canons » et l'appauvrissement des petits rentiers, des retraités et des salariés touchés par l'inflation. Les femmes ont acquis une place nouvelle dans la société, en s'étant rendues indispensables pendant toute la guerre, dans les champs, dans les usines, dans les bureaux, dans les écoles (pour compenser la perte de très nombreux instituteurs). Le féminisme progresse, la mode évolue (la « garçonne » en cheveux courts), le droit de vote est accordé au Royaume-Uni, en Allemagne, aux États-Unis, en Russie, mais pas en France.

Un monde redessiné par les traités de paix [modifier]

Carte de l'Europe en 1923
Carte de l'Europe en 1923

Quatre empires se sont écroulés, ce qui transforme profondément la carte de l'Europe, redessinée par les traités de paix de 1919 :

Tous ces États adoptent des régimes parlementaires. La démocratie s'installe enfin dans bon nombre de pays d'Europe centrale et orientale. Mais, dans certains de ces pays, la démocratie ne résiste pas à l'installation rapide de régimes autoritaires dans toute l'Europe centrale et orientale .

Batailles importantes [modifier]

Personnages clés [modifier]

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Pays en guerre [modifier]


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